Antibióticos na carne podem prejudicar nossos intestinos

O F.D.A. proibiu o uso de antibióticos para promover o crescimento de animais no ano passado. Um criador de gado orgânico tem certeza de que a proibição está sendo desrespeitada.

Por William D. Cohan 25 de maio de 2018

Em 2015, Sandy Lewis, um pequeno criador de gado orgânico no interior de Nova York, comprou 13 touros, por cerca de US $ 5.000 cada, de um criador em Oklahoma. Algumas semanas depois que os animais foram transportados para sua fazenda perto da fronteira de Vermont, Lewis descobriu que dois dos touros haviam morrido. Ele podia ver buracos no abdômen de onde eles se separaram.

Uma autópsia de campo mostrou-se inconclusiva. Quando mais dois touros do novo rebanho adoeceram, Lewis os enviou à Universidade de Cornell para serem examinados. Um morreu ao longo do caminho, mas um exame de sangue no touro vivo deu a resposta: ele tinha anaplasmose, uma doença bacteriana que destrói os glóbulos vermelhos e priva os animais de oxigênio, fazendo com que eles às vezes ajam violentamente. A doença é relativamente rara no Nordeste, mas um quarto do rebanho de Lewis acabou sendo infectado. Ele perdeu outros seis animais devido à doença e gastou mais de US $ 100.000 tentando salvar o resto. Por fim, outros 100 animais tiveram que ser abatidos.

A experiência onerosa levou Lewis, um ex-árbitro intenso, irritadiço e compulsivo de Wall Street, a uma jornada de investigação de dois anos sobre o uso de antibióticos em fazendas de animais americanas. Agora ele está fazendo uma pergunta que acredita que os órgãos reguladores do governo e a indústria da carne precisam lidar com urgência: Os criadores de porcos, gado e aves estão abusando de antibióticos, permitindo que muita droga entre em nossos alimentos?

Há muito tempo se sabe na agricultura que antibióticos podem ajudar a fazer com que os animais engordem mais rapidamente. Tempo é dinheiro, principalmente na indústria de alimentos, e por muitos anos os pecuaristas usaram antibióticos não apenas para tratar doenças, mas também para promover o crescimento, para que os animais estivessem prontos para o matadouro mais cedo. (Lewis diz que seus novilhos alimentados com capim precisam de 27 meses para chegar ao mercado sem antibióticos, mais do que o dobro do tempo necessário para vacas cheias de antibióticos.)

No início de 2017, a Food and Drug Administration promulgou regras que proíbem o uso de antibióticos humanos puramente para promoção do crescimento em animais e exigindo que os pecuaristas obtenham uma receita de um veterinário para antibióticos que antes poderiam ser comprados sem receita. O F.D.A. promulgou as restrições devido à crescente preocupação com a criação de bactérias resistentes a drogas pelo uso excessivo de antibióticos. Essas cepas bacterianas resistentes podem ser transferidas para os seres humanos por contato com animais ou carne crua e, possivelmente, pelo consumo de carne mal cozida.

A crescente resistência das bactérias aos antibióticos causa cerca de 23.000 mortes americanas por ano e US $ 34 bilhões em perdas financeiras anualmente, de acordo com os Centros de Controle e Prevenção de Doenças. O C.D.C. também estima que mais de 400.000 residentes nos Estados Unidos adoecem com infecções causadas por bactérias transmitidas por alimentos resistentes a antibióticos a cada ano, com cerca de uma em cada cinco infecções resistentes causadas por germes de alimentos e animais.

"A resistência aos antibióticos é uma grande preocupação para a saúde pública, porque as bactérias resistentes a antibióticos associadas aos animais podem ser patogênicas para os seres humanos, facilmente transmitidas aos seres humanos por meio de cadeias alimentares e amplamente disseminadas no ambiente por meio de resíduos de animais", observaram pesquisadores sul-africanos em um estudo. artigo recente publicado na revista Molecules.

Apesar da proibição, Lewis está convencido de que alguns fazendeiros continuam usando antibióticos para fins de crescimento - uma afirmação difícil de documentar. Mas especialistas concordam que o F.D.A. as regras têm uma "brecha gigante" que permite que os agricultores continuem usando antibióticos para prevenir doenças, mesmo que os animais não apresentem sintomas.

“Você nem precisa de um animal doente no rebanho para usar antibióticos na ração e na água, desde que a justificativa seja 'prevenção de doenças' e não 'promoção do crescimento'” ”Avinash Kar, advogado sênior do Conselho de Defesa dos Recursos Naturais , me disse.

Os veterinários que trabalham em certos confinamentos - fazendas de estilo industrial, onde galinhas, porcos e gado são engordados - parecem mais do que felizes em continuar escrevendo prescrições de antibióticos que acabam em alimentos para animais. "Eles têm seus veterinários em contato", disse Mike Callicrate, criador de gado no Kansas e Colorado. "Eles dizem o que querem e o veterinário dá o que eles querem".

Veterinários negam isso. Lloyd Barker, veterinário do fazendeiro que vendeu animais para Lewis, disse que os veterinários estão "seguindo a linha" e acrescentou: "Nosso principal objetivo é a prevenção".

Kar disse que de todos os antibióticos "medicamente importantes" vendidos nos Estados Unidos - ou seja, aqueles usados ​​para tratar doenças humanas - cerca de 70% vão para a ração e a água dos animais, indicando a ele que o uso excessivo na fazenda é ainda galopante.

No entanto, é difícil documentar o abuso de antibióticos porque o F.D.A. não coleta dados sobre o motivo do uso dos medicamentos. Mas a agência diz que está trabalhando para obter melhores dados para ajudar a monitorar possíveis usos indevidos.

Além da ameaça de doenças resistentes aos medicamentos, há evidências de outro risco do uso excessivo de antibióticos em porcos, aves e bovinos: a possibilidade de que as pessoas que consomem carne atada a antibióticos recebam alguns dos medicamentos, bem como bactérias resistentes, em seus tratos digestivos próprios - com resultados potencialmente prejudiciais.

Um corpo crescente de pesquisas científicas também mostra que os antibióticos que tomamos como remédio podem perturbar o chamado microbioma intestinal, as bactérias que vivem alegremente no estômago e nos intestinos e que são a chave da nossa capacidade de digerir adequadamente os alimentos e processar gorduras. Essa interrupção tem sido associada ao aumento de doenças não transmissíveis, como obesidade, diabetes juvenil, asma e alergias. Alguns pesquisadores também acreditam que alterações no microbioma intestinal levaram a um aumento na incidência de autismo, doença de Alzheimer e Parkinson.

"Antimicrobianos ou antibióticos administrados no início da vida podem ter implicações significativas na obesidade, no diabetes e na propensão a outras doenças", explicou Jack Gilbert, diretor do Microbiome Center da Universidade de Chicago.

Lewis, 79 anos, e filho do ex-sócio-gerente do agora extinto banco de investimentos Bear Stearns, cresceu na Park Avenue, embora ele diga que nunca se encaixa. Ainda assim, depois de estudar na Orthogenic School com Bruno Bettelheim , que o ensinou a "nunca se importa com o que os outros pensam", Lewis fez uma fortuna em Wall Street. Ele entrou em conflito com a lei, se declarando culpado de manipulação de ações em 1989 e recebendo três anos de liberdade condicional. (Ele argumenta - e um juiz federal concordou - que ele nunca fez um centavo com a manipulação e estava apenas tentando punir os comerciantes que obtinham lucros às custas do público.) Em 2001, o presidente Bill Clinton perdoou-o completamente e em 2006 a Comissão de Valores Mobiliários anulou sua proibição vitalícia do setor de valores mobiliários.

Em 2004, Lewis mudou-se com sua esposa, Barbara, para Essex, Nova York, para tentar trabalhar na agricultura, adquirindo uma fazenda de 1.100 acres a oeste do lago Champlain. Ele tem 520 cabeças de gado alimentado com capim que ele cria e vende para bovinos a clientes como Middlebury College e Deerfield Academy. (Eu o conheci há uma década enquanto pesquisava um livro sobre o Bear Stearns.)

Hoje em dia, ele passa boa parte do tempo tentando convencer fazendeiros, veterinários, especialistas em agricultura e grupos ambientais - na verdade, quem quiser ouvir - dos perigos do uso indevido de antibióticos. Ele chamou o F.D.A. fechar a brecha que permite aos fazendeiros alimentar antibióticos profilaticamente a seus animais e que as violações sejam uma ofensa criminal.

Lewis também disse que há outra maneira de impedir que os antibióticos possam prejudicar o microbioma intestinal humano: injetá-los em vez de ingeri-los em forma de pílula. Alguns pesquisadores acreditam que as injeções injetam a droga no organismo com pouco ou nenhum dano ao microbioma intestinal, enquanto as pílulas antibióticas ingeridas vão diretamente para o trato digestivo. Tiros também podem fornecer doses mais baixas de antibióticos e trabalhar mais rápido que pílulas.

A eficácia da abordagem é amplamente contestada. Conseguir que animais grandes, como vacas e porcos, cooperem por tempo suficiente para uma injeção é caro, demorado e trabalhoso. (Poucos agricultores têm os recursos de Lewis.) Também é muito mais fácil para um médico prescrever um curso de pílulas antibióticas para pessoas que combatem infecções do que organizar uma série de doses.

A Dra. Hua Helen Wang, professora do departamento de microbiologia da Universidade Estadual de Ohio, que fez uma pesquisa pioneira sobre os benefícios de tomar antibióticos por injeção, me disse que, embora mais estudos precisem ser feitos, não há dúvida de que tomar antibióticos em comprimidos A forma deve ser limitada ao tratamento de infecções no trato gastrointestinal. Em um artigo de 2013 publicado pela Sociedade Americana de Microbiologia, Wang e sua equipe determinaram que os antibióticos injetáveis ​​reduziram a propagação de genes resistentes a antibióticos nas tripas dos ratos melhor do que os medicamentos administrados por via oral. As injeções também protegiam a integridade da microbiota intestinal, eles descobriram. "Este é um avanço histórico", disse Wang.

Martin J. Blaser, professor de microbiologia da Universidade de Nova York, autor de "Missing Microbes" e principal autoridade do país sobre os riscos do uso de antibióticos no microbioma, diz que, mesmo que os antibióticos sejam administrados por injeção, alguns A droga ainda encontra seu caminho no trato digestivo.

A maior preocupação de Blaser é a relutância dos médicos em mudar o comportamento arraigado em relação à prescrição de antibióticos para humanos e animais. "As pessoas temem que, se usarmos menos antibióticos, haverá mais infecções ruins, infecções não controladas", disse ele. Ele aponta para a Suécia, onde, per capita, as pessoas usam cerca de 40% dos antibióticos que usamos neste país. "Não há epidemias de infecções na Suécia", disse ele.

Kar, na Universidade de Nova York, observa que a Dinamarca usa cerca de 30% menos antibióticos por ano em uma base de quilograma de carne do que as fazendas americanas. Mas ele aplaude o fato de que grandes produtores de frango, como Perdue, Tyson e Foster Farms, reduziram ou eliminaram o uso de antibióticos nos alimentos, talvez sob pressão de seus maiores clientes, incluindo KFC, McDonald's e Subway, que agora afirmam em sua publicidade que todos ou parte do frango que eles servem foi criado sem antibióticos. Ele acha que os produtores de carne bovina e suína devem seguir o exemplo.

Lewis, enquanto isso, argumenta que a destruição contínua das menores bactérias em nossos biomas intestinais corre o risco de epidemias mortais de doenças crônicas ou resistentes a medicamentos. Isso pode ser exagero, mas há um amplo consenso de que o uso excessivo de antibióticos tanto na pecuária quanto nas pessoas está destruindo nossa capacidade de combater certas doenças e infecções.

E ele recebeu uma mensagem para seus companheiros pecuaristas. O uso indevido de antibióticos, diz ele, faz "a arbitragem parecer honesta".

William D. Cohan, correspondente especial da Vanity Fair, é o autor, mais recentemente, de "Why Wall Street Matters".