Como o Google e seus nerds se adaptam à sustentabilidade

Quando você pensa em trabalhar no Google, o que provavelmente vem à mente são as vantagens lendárias, as salas de jogos, os cortes de cabelo gratuitos e as vagens. Mas enquanto o titã do Vale do Silício ganhou reputação como líder em sustentabilidade corporativa, menos evidente é o uso de certas vantagens para incentivar os funcionários a reduzir suas próprias pegadas ambientais. Da mesma forma, às vezes os "googlers" supersmart são os que empurram o envelope verde.

O crédito de sustentabilidade do Google vem em parte de seu status como o maior comprador corporativo de energia renovável do mundo, sem contar as concessionárias. Desde 2010, a empresa assinou 20 acordos para comprar cerca de 2,6 gigawatts, o mesmo que tirar 1,2 milhão de carros das ruas.

O Google também está no caminho certo para atingir sua meta de usar 100% de energia limpa em suas operações este ano. Para ficar claro, isso não significa que a empresa funcione inteiramente com energia eólica e solar, mas que o Google comprará eletricidade renovável a cada ano igual à quantidade de eletricidade consumida por suas operações globais.

Mas a energia limpa é apenas parte da imagem. A empresa possui inúmeras iniciativas de eficiência energética e redução de resíduos em seus escritórios e data centers, que economizam dinheiro e reduzem o impacto ambiental.

Como estamos falando do Google, esses esforços geralmente envolvem o uso de várias tecnologias digitais, incluindo inteligência artificial (mais sobre isso daqui a pouco), para resolver problemas. Por exemplo, enquanto o Google fornece caixas de compostagem em seus famosos cafés, onde os funcionários comem refeições gourmet gratuitas, seus chefs usam balanças digitais projetadas por uma empresa chamada LeanPath para monitorar o fornecimento e o uso na cozinha para melhorar o planejamento de refeições e reduzir o desperdício na preparação. processo.

A empresa pensa em resíduos em uma "estrutura mais ampla" e está tentando "projetar resíduos de nossos sistemas completamente", diz Kate Brandt, diretora de sustentabilidade do Google. "Certamente tem alguns paralelos com a eficiência energética - há um ótimo argumento comercial para isso, além de grandes benefícios ambientais".

Por meio de seus programas de redução de resíduos, compostagem, reutilização e reciclagem, o Google alcançou uma taxa de desvio de aterro de 86% em seus escritórios na área da baía e 78% em todo o mundo. Este ano, a meta é outra redução de 10% por funcionário da área da baía em comparação com 2015, além de um novo conjunto de metas regionais.

Bicicletas e hambúrgueres

A comida é uma das duas áreas em que as vantagens do Google se sobrepõem ao incentivar os funcionários a reduzir sua pegada ambiental. O outro é o transporte.

Primeiro, os trabalhadores devem se deslocar para os locais onde passam a maior parte do tempo. Os ônibus da empresa, que funcionam com 5% de biocombustível e incluem sistemas de filtragem para serviços pesados, já são uma referência nas rodovias de Bay Area há uma década.

Em 2015, o uso dos ônibus espaciais do Google e dos veículos elétricos corporativos adicionados mais recentemente gerou uma economia anual de 29.000 toneladas de emissões de dióxido de carbono, o equivalente a tirar 5.700 carros das ruas. Globalmente, a empresa instalou mais de 1.600 portas de carregamento de veículos elétricos em seus escritórios e centros de dados, e os funcionários podem carregar seus carros no trabalho gratuitamente.

A empresa também entrega uma bicicleta, trava e capacete com auxílio de pedal elétrico a qualquer funcionário da sede do Vale do Silício que queira tornar o ciclismo o seu principal meio de transporte.

O objetivo geral: reduzir o veículo de ocupação única na sede para 45%, transferindo mais trabalhadores para ônibus, carpooling, transporte público, ciclismo e caminhada. (O Google não proíbe trabalhar em casa, mas também não o promove.)

Enquanto isso, nos cafés da empresa, você encontra mais tentativas secretas de mudar o estilo de vida dos funcionários. Por exemplo, o Google está sutilmente incentivando seus funcionários a adotarem uma dieta menos intensiva em carne, de acordo com um relatório recente da Fast Company. O consumo de carne contribui significativamente para as emissões de gases de efeito estufa - de acordo com uma estimativa, a criação de animais para carne, laticínios e ovos é responsável por 14,5% das emissões em todo o mundo.

Os chefs do Google preparam vários pratos veganos - geralmente feitos com "produtos feios" comprados com desconto e salvos no aterro -, mas a empresa não tenta converter os amantes de carne imediatamente em uma dieta totalmente vegetariana. Em vez disso, sua estratégia é reduzir o consumo de carne, como no hambúrguer “misturado”, que usa cogumelos para reduzir a quantidade de carne em cada hambúrguer.

Agora, aqui está a parte secreta: com o tempo, a empresa aumentou lentamente a porcentagem de cogumelos, que adicionam umidade e absorvem o sabor da carne enquanto cozinham, em cada hambúrguer de 20% a 50%. Em outros pratos, a carne pode deixar de ser o centro da refeição para um lado ou enfeitar.

Conheça os data centers com eficiência energética

O Google corporativo nem sempre faz as cutucadas. Tem uma equipe incrivelmente talentosa que cria novas idéias a cada volta na piscina do local.

Brandt conta a história de Jim Gao, um ex-engenheiro de eficiência do Google que no ano passado teve como missão usar inteligência artificial para reduzir o uso de energia nos data centers da empresa, que em 2015 já usavam 50% menos energia do que a média da indústria.

Você provavelmente não pensa nisso toda vez que envia um e-mail, comenta em uma postagem de mídia social ou assiste ao último clipe do YouTube, mas é necessária uma rede de enormes centros de dados que consomem energia para manter a Internet funcionando 24/7. Essa conectividade, como tudo, tem um custo.

Globalmente, os data centers consomem 3% da energia do mundo (cerca de 420 terawatts) e emitem 2% dos gases de efeito estufa do mundo, de acordo com a Yole Développement, empresa francesa de pesquisa e consultoria de mercado focada no setor de tecnologia. O Google possui 14 data centers em todo o mundo e há muito tempo considera seus servidores a linha de frente de seus esforços de sustentabilidade.

Gao fez seu trabalho por meio de um projeto de 20%, um programa da empresa que permite que os funcionários usem 20% de seu tempo no trabalho para resolver um problema específico. Ele havia participado de uma aula de aprendizado de máquina, um tipo de IA que dá aos computadores a capacidade de aprender coisas sem serem explicitamente programados. Basicamente, os computadores podem aprender por meio da repetição como interpretar grandes quantidades de dados.

O Google já estava usando o aprendizado de máquina para melhorar recursos como tradução de idiomas e reconhecimento de imagens. Quando você solicita ao Google Fotos imagens de gatos em uma caixa, os algoritmos de aprendizado de máquina do Google encontram as fotos que você deseja. Então Goa se perguntou: por que não usar essa tecnologia para reduzir o uso de energia do servidor?

Ele logo descobriu por que não. Com todas as diferentes variáveis, Goa e sua equipe de inteligência do data center estavam analisando bilhões de configurações distintas, um conjunto de possibilidades muito além da capacidade de qualquer ser humano para testar. Então Goa juntou forças ao grupo de pesquisa de inteligência artificial do Google, DeepMind, que recentemente ganhou atenção por seu trabalho em um agente de computadores que aprendeu a jogar não apenas um, mas todos os jogos da Atari muito bem. (Goa agora trabalha para o DeepMind em tempo integral.)

A equipe de Goa e o DeepMind usaram um modelo de algoritmos mais amplos e generalizados e vieram com uma solução: General Beats Specific. Desde sua descoberta, os modelos foram testados em vários data centers e produziram uma redução de 40% na energia usada para refrigeração e uma redução de 15% na sobrecarga geral de energia.

Goa está longe de ser uma anomalia. "Não passa uma semana que eu não estou falando com alguém sobre uma nova idéia ou um potencial projeto de 20%", diz Brandt.

O monstruoso volume de servidores do Google também se tornou um exemplo de implantação da chamada "economia circular" em escala, diz Brandt. A economia circular é a palavra de ordem para a mais recente encarnação da redução de resíduos, que envolve o design de sistemas (ou produtos ou equipamentos) mais eficientes, nos quais os materiais são continuamente reciclados através de reparo, reutilização, remanufatura, reforma e reciclagem. Lembre-se da escala LeanPath? Esse é um exemplo de como projetar resíduos a partir de um sistema.

O Google começa com a manutenção do servidor, para que o equipamento possa ser usado o maior tempo possível. Os servidores que não podem ser mantidos no chão são retirados e enviados para um hub central para remanufatura. As peças que a empresa não precisa mais, como discos rígidos, são limpas e vendidas no mercado secundário. Tudo o que resta é reciclado pelos parceiros de reciclagem da empresa.

No ano passado, a empresa desviou 86% de seus resíduos de data center para aterros sanitários. Em setembro, a meta do Google é zero desperdício em aterros sanitários em todos os 14 locais.

"Definitivamente, estabelecemos uma meta extensa para atingir zero desperdício em aterros, mas esse é o tipo de desafio com o qual estamos entusiasmados", diz Brandt. "Gostamos de resolver esses problemas complicados."

Resolver, Googlers gnarly.