Eu gosto do meu bife, cultivado em laboratório, não alimentado com capim

O ato de comer carne sempre significou a morte de um animal. Não mais.

Crédito da imagem: Nick Counter

Agora, em algum lugar de um laboratório na Califórnia, na Holanda ou no Japão, um técnico está retirando alguns milhares de células musculares esqueléticas de um animal vivo e as colocando em uma incubadora em um caldo rico em nutrientes. A incubadora será aquecida até a temperatura do corpo, fazendo com que as células comecem a se multiplicar, dobrando aproximadamente a cada poucos dias. Nas próximas semanas, ela substituirá regularmente o caldo, removendo resíduos celulares, células mortas e restaurando o equilíbrio do pH, semelhante à maneira como nosso corpo se comporta.

A certa altura, ela alterará o equilíbrio de nutrientes, fazendo com que as células parem de se dividir e se fundam em fios de tecido vivo. Esses fios serão então extraídos e suspensos em um gel em torno de um andaime esponjoso que os inunda com novos nutrientes e os exercita mecanicamente para aumentar seu tamanho e conteúdo de proteínas. Daqui a um mês, o produto final, que consiste em bilhões de células, estará pronto.

Carne de animal comestível, cultivada fora do corpo dos animais.

87 anos atrás, Winston Churchill disse que "escaparemos do absurdo de cultivar um frango inteiro para comer o peito ou asa, cultivando essas partes separadamente em um meio adequado". Em 2014, uma equipe de cientistas holandeses fez sua previsão quando eles lançaram o primeiro hambúrguer produzido em laboratório por um custo de US $ 330.000. Hoje, uma startup da Bay Area diz que pode produzir um quilo de carne por cerca de US $ 5.000, e há pelo menos sete outras empresas em todo o mundo com o objetivo de comercializar não apenas carne bovina cultivada em laboratório, mas frango, pato, peixe e peru. Várias dessas novas empresas de 'carne limpa' estão dizendo que terão produtos com preços competitivos até 2020, e uma delas diz que terá nuggets de frango, foie gras ou salsichas no mercado até o final deste ano.

Vamos parar e pensar nisso por um segundo.

O ato de caçar, cultivar e comer carne está intimamente entrelaçado com a história da evolução humana. É central para muitos dos capítulos principais: do desenvolvimento da linguagem, à invenção do fogo, da criação de sociedades agrícolas, à moderna indústria pecuária global e seus efeitos nas mudanças climáticas. E sempre significou a morte de um animal.

Não mais.

Agora estamos falando seriamente como espécie sobre uma ruptura fundamental de nosso relacionamento com a carne durante nossas vidas. Isso é muito inspirador e muito, muito estranho.

Também não é garantido. Não obstante, as previsões impressionantes da multidão da Singularity University, existem alguns obstáculos enormes a serem superados antes que um produto pronto para o consumidor chegue ao mercado. A biologia, ao que parece, é complicada. Como Alex Danco (que escreve o fabuloso boletim informativo do Snippets), as células são muito mais difíceis de trabalhar do que os bits e bytes, porque se esforçam para manter o equilíbrio. É difícil fazer com que eles mantenham um estado específico por um longo período de tempo, porque, diferentemente de uma máquina de estado estacionário (como um computador), o equilíbrio das células é constantemente empurrado e puxado em todas as direções possíveis.

As células são difíceis de crescer e manter-se felizes. A matéria biológica se decompõe com o tempo e a maioria das células produz apenas coisas por um período limitado antes de falhar e ser reciclada. Os mantras habituais do Vale do Silício não se aplicam. Você não pode simplesmente "mover-se rápido e quebrar as coisas". A pesquisa e o desenvolvimento exigem ciência e levam tempo.

No entanto, as células têm uma característica crucial que compensa essas desvantagens: elas são inerentemente auto-replicantes. Nas palavras de Alex, "imagine se o seu telefone continha não apenas a capacidade de hardware e software para executar todos os seus aplicativos, mas também poderia facilmente criar novas cópias de si mesmo por meio da replicação". Isso não é mágico. É para isso que as células são feitas. Isso significa que, em teoria, um único peru poderia alimentar um planeta inteiro. Assumindo nutrientes e espaço ilimitados para crescer, uma única célula pode sofrer 75 gerações de divisão durante três meses. Isso significa que uma célula pode se transformar em músculo suficiente para fabricar mais de 20 trilhões de pepitas de peru.

Na prática, a escala do desafio é assustadora. Cultivar células industrialmente requer um grande biorreator - um barril de alta tecnologia que fornece as condições perfeitas para o crescimento, além de movimento e estímulo para exercitar as células. Atualmente, o maior existente possui um volume de 25.000 litros (cerca de um centésimo do tamanho de uma piscina olímpica), que produziria carne suficiente para alimentar 10.000 pessoas. Você precisará de muitos deles para criar uma única fábrica de carne viável, não importa o suficiente para começar a alimentar cidades ou países inteiros.

Depois, há o problema do soro de crescimento. A maior parte do caldo de nutrientes da carne cultivada em laboratório é composta de aminoácidos, açúcares e vitaminas, semelhantes a uma bebida esportiva como o Gatorade. Esses ingredientes são fáceis de sintetizar artificialmente. Uma proporção pequena, porém crucial, é composta de proteínas animais de que as células precisam para crescer. No momento, a principal fonte disso é o soro bovino fetal, um subproduto de células-tronco de fetos extraídos durante o abate de vacas prenhes na indústria de laticínios. E se essa frase te assustou, provavelmente você não está prestando muita atenção na origem do seu queijo.

O soro fetal bovino é caro; um litro custa cerca de US $ 600, e a indústria está passando por baldes desse material todos os dias. Ele também derrota todo o objetivo, zombando de qualquer reivindicação livre de crueldade. As empresas de carne limpa, portanto, terão que descobrir como removê-la do processo. Felizmente, cientistas de outras áreas têm trabalhado nisso. Noutras áreas da biologia, a maioria das culturas de células estaminais pluripotentes embrionárias e induzidas é agora realizada sem soro. Todas as empresas de carnes limpas dizem que, quando começarem a vender produtos, não terão mais soro, não apenas por razões de relações públicas ou ambientais, mas porque a economia não faz sentido.

A carne também tem um perfil de sabor incrivelmente complexo; por causa de sua estrutura, ele desenvolve o sabor em diferentes taxas, à medida que a gordura, os músculos e os ossos cozinham de maneiras diferentes. Como a tecnologia para recriar bifes inteiros ainda não existe, os produtos comerciais deverão conter o equilíbrio certo de gordura e músculo para imitar o sabor e as texturas da carne "real". E quanto mais você se aproxima, mais difícil se torna.

Há um efeito na indústria de carnes limpas, conhecida como vale misterioso, semelhante ao mundo do CGI. Quanto mais você se aproxima da realidade, menos tolerantes as pessoas se tornam. Seu paladar e seu cérebro fornecerão substitutos, como seitan ou frango falso, bastante margem de manobra, mas assim que sua mente mudar para "OK, isso é carne", mesmo a menor discrepância fará com que você a rejeite. Como animais que evoluíram para comer carne ... somos muito bons em captar inconsistências.

É por isso que as empresas de carnes limpas estão começando com produtos como foie gras e nuggets de frango, que são mais fáceis de recriar. Curiosamente, as células das aves crescem muito melhor em cultura do que as células dos mamíferos e são mais fáceis de manipular. Nos mamíferos, você também precisa coletar células de animais mais jovens, enquanto nos pássaros é preferível um animal mais maduro. Caso em questão? Ian, o frango.

Os desafios, em outras palavras, são assustadores, mas não impossíveis. Com recursos suficientes, algumas dessas empresas cumprem suas promessas. E esses recursos estão por aí: atraídos pela chance de capturar uma fatia do mercado de US $ 700 bilhões em carne global, o capital de risco está chegando, com bilhões de dólares em investimentos nos últimos anos (a CB Insights tem uma ótima visão geral). Talvez ainda mais impressionante do que as realizações técnicas ou os recursos de captação de recursos dos empresários de carne limpa, seja o conhecimento de marketing deles.

Mallory Locklear, jornalista da Engadget, diz que os líderes dessas empresas sabem que a batalha será vencida e perdida na corte do gosto do público, o que significa que elas precisarão de maior transparência e abertura. Eles observaram o setor agrícola aprender algumas lições difíceis quando os OGMs foram lançados uma geração atrás. Os produtos foram colocados na cadeia alimentar sem verificar primeiro com as pessoas que os comiam e, para muitos, parecia que a indústria estava secretamente mexendo conosco. Isso levou a uma reação pública maciça com a qual ainda estamos lidando hoje. Acontece que a comida é uma questão muito emocional para muitas pessoas e não fica mais emocional do que a carne. Os pioneiros da carne limpa estão determinados a acertar desta vez. É por isso que, embora seus produtos ainda não estejam no mercado, ouvimos notícias sobre eles há anos.

Todos nós deveríamos estar orando para que eles o realizem.

A maneira como tratamos os animais é uma das piores coisas que os seres humanos fazem. A indústria global de carne é cruel, desumana e nojenta. A maioria dos animais que comemos definha nas próprias fezes, nunca põe os pés ao ar livre e é forçada a consumir grandes quantidades de antibióticos. Carne e aves são uma das fontes alimentares mais comuns de infecção fatal, representando um terço das mortes globais por intoxicação alimentar (por exemplo, salmonela e listeria) e as práticas agrícolas modernas deram origem a bactérias perigosas e resistentes a medicamentos.

É também um desastre ecológico. Para cada frango que você come, imagine quatro mil jarros de um litro de água ao lado dele. Então imagine sistematicamente derramando todos eles, um por um. É a quantidade de água necessária para levar um único frango da casca para a prateleira. Você pode economizar mais água pulando um único jantar de frango assado do que pulando seis meses de chuveiros. A carne é ainda pior: são necessários 2.000 litros de água para produzir um único hambúrguer. A produção de alimentos para animais ocupa mais de um quarto de toda a terra livre de gelo na Terra e também não está ajudando as mudanças climáticas - a manutenção e alimentação de animais cria mais emissões de gases de efeito estufa do que todo o setor de transporte.

Se vamos alimentar dez bilhões de pessoas até 2050, a humanidade terá que reduzir seu consumo tradicional de carne. E isso não acontecerá pedindo às pessoas que se tornem vegetarianas. Você não muda as coisas combatendo a realidade existente, cria um novo modelo que torna o modelo existente obsoleto. Você não pode mudar a mente das pessoas dizendo a elas o que não fazer. Você lhes dá alternativas. Teremos que cortar o suprimento de alimentos com novos alimentos limpos, de alta tecnologia e com engenharia criativa que não usam mais terra, água, fertilizantes ou pesticidas.

Esqueça carros elétricos. Se você está pensando seriamente em tornar o mundo um lugar melhor, talvez seja a hora de começar a pensar em carne limpa?

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