“A comida está muito ligada à cultura e, há 20 ou 30 anos, ninguém nos Estados Unidos estava comendo sushi porque pensávamos que era nojento, mas agora você pode comprá-lo em um posto de gasolina em Nebraska.” - Valerie Stull

No início, o prato à minha frente parecia qualquer outro prato de um restaurante típico coreano: uma tigela de macarrão de arroz misturado com kimchi fermentado, recheado com frutos do mar frescos e algumas cebolinhas para enfeitar o topo. Quando comecei a devorar o prato, de repente senti um estalo sutil. Inicialmente, pensei que fosse um pedaço duro de repolho, mas quando vi olhos castanhos redondos envoltos em um redemoinho de macarrão com pernas minúsculas, me apavorei. Meu prato estava cheio de larvas.

Pedi acidentalmente bichos-da-seda para o almoço.

"Beondegi", uma iguaria tradicional coreana, continha os primeiros insetos comestíveis que eu já comi. Depois que percebi o que pedi e entrei, notei que os insetos cozidos no vapor eram crocantes com um sabor rico de nozes. Era um prato que eu definitivamente podia comer, várias vezes por mês, sem repulsa.

Simplificando: uma crise alimentar está à nossa frente.

Essa experiência me fez perceber o quanto nos limitamos quando se trata de opções de comida no Ocidente. Em todo o mundo, as pessoas consomem insetos diariamente. Por que o Ocidente não está fazendo o mesmo?

As pessoas geralmente associam a palavra "inseto" a algo repugnante. Mas muitos rastros assustadores são incrivelmente nutritivos. Embora gafanhotos, grilos, lagartas, larvas de farinha e formigas possam parecer desagradáveis, os especialistas indicam que os insetos se tornarão uma nova fonte de proteína e uma solução chave e sustentável para nos ajudar a enfrentar as mudanças climáticas.

À medida que o planeta Terra se aquece e a população cresce para 10 bilhões de pessoas até 2050, precisaremos repensar nossa abordagem à produção de alimentos. À medida que a população do planeta aumenta, também aumenta a produção e o consumo de gado. Esse tipo de crescimento exigirá 70% a mais de ração para gado nos próximos 30 anos, segundo a Organização das Nações Unidas para Agricultura e Alimentação.

A indústria da carne já causa enormes prejuízos ao meio ambiente, devorando enormes quantidades de terra e água. Atualmente, a produção pecuária responde por 25% das emissões de efeito estufa no mundo todo, emitindo ainda mais gases do que aviões, trens e carros juntos. Aumentar o atual sistema de produção de alimentos não será suficiente para lidar com o crescimento da população e, em breve, nossos sistemas de produção de alimentos precisarão se adaptar às mudanças climáticas. Precisamos aumentar a produção potencial por unidade de terra e, ao mesmo tempo, economizar água.

Ironicamente, alguns insetos, como grilos e algumas espécies de vermes, embalam mais proteínas, libra por libra do que a carne tradicional.

Simplificando: uma crise alimentar está à nossa frente. Reduzir a quantidade de carne que consumimos é crucial para evitar um colapso climático. Desde 1970, a Humanidade já destruiu 60% dos mamíferos, aves, peixes e répteis. Não há outro lugar para procurarmos, a não ser em proteínas de insetos.

Um estudo recente da revista Agronomy for Sustainable Development promoveu insetos comestíveis como uma solução sustentável para a escassez de alimentos e o aquecimento global. Os gases de efeito estufa seriam reduzidos significativamente com a mudança para a criação de insetos - os insetos têm uma pegada ambiental menor do que a carne bovina. Ironicamente, alguns insetos, como grilos e algumas espécies de vermes, embalam mais proteínas, libra por libra, do que a carne tradicional.

Em países como Tailândia, Quênia e México, cerca de 1900 espécies de insetos comestíveis são consumidas todos os dias. Muitos empreendedores do Ocidente estão se inspirando na popularidade global dos insetos e começando a pesquisar novas possibilidades de negócios para insetos comestíveis. Na Austrália e na França, as empresas buscam aproveitar o potencial de bugs em escala comercial. Os insetos agora são vendidos nos estádios de beisebol dos EUA; um estande no Safeco Field, casa dos Seattle Mariners, vende gafanhotos tostados, polvilhados com sal chili-cal, por US $ 4 desde 2017. A indústria de insetos comestíveis deve valer mais de US $ 700 milhões em 2024.

Os atacadistas estão tomando nota. Fabricantes como a Essento Food estão liderando o caminho na Europa, posicionando os insetos como sofisticados e deliciosos. Outros fornecedores, como o Aspire Food Group nos EUA, levantaram US $ 18 milhões em financiamento. A revista WIRED informou que o Aspire Food Group adquiriu a Exo, fabricante de barras de proteína de críquete, tornando-se a maior megabrand comestível de insetos da América do Norte.

O único obstáculo: nosso nojo. Como nós, no Ocidente, superamos nossos medos? E como os formuladores de políticas e empresas podem promover e comercializar alimentos à base de insetos?

Sebastian Berger, professor do Departamento de Organização e Gerenciamento de Recursos Humanos da Universidade de Berna - em Berna, Suíça - pode ter a resposta. Em um estudo recente, ele decidiu descobrir a chave para convencer as pessoas a comer insetos. Foram oferecidos a 180 participantes trufas de chocolate com minhoca. Antes de comê-los, metade do grupo recebeu um anúncio afirmando que comer insetos era bom para eles e para o meio ambiente, enquanto a outra metade foi informada de que os bichos eram deliciosos. Surpreendentemente, os resultados mostraram que 62% dos que receberam incentivos à saúde ou ao meio ambiente optaram por comer a trufa, em comparação com 76% que comeram a trufa depois de receberem instruções de que o sabor seria bom. O último grupo classificou o sabor da trufa mais alto.

O estudo sugere que mudar a mensagem de um incentivo ambiental para um baseado em prazer pode ser a chave para vender produtos à base de insetos em um futuro próximo. Como estudos anteriores demonstraram, atitudes baseadas em emoções são mais maleáveis ​​do que aquelas baseadas em alegações racionais. Como nossa aversão a insetos geralmente é emocional e não racional, futuras campanhas de marketing devem retratar os insetos como deliciosos, modernos ou até luxuosos. Somente então poderemos mudar os hábitos alimentares de um consumidor.

No entanto, há uma quantidade enorme de trabalho a ser feito. Devemos desenvolver estruturas legais e regulamentares claras e abrangentes para o consumo de insetos, além de garantir o apoio da academia e de empresas emergentes. Precisamos garantir uma linha de produção confiável e econômica de insetos de qualidade consistente. Uma mudança nas atitudes dos consumidores será fundamental para vender produtos à base de insetos. E superar a psicologia humana quando se trata de bichos rastejantes será essencial para vender a refeição do futuro.

O tempo dirá se a entomofagia um dia será considerada uma opção viável para o almoço (sem nos fazer vomitar). Mas, com os recentes avanços tecnológicos do setor, provavelmente não demorará muito para vermos barras de chocolate cheias de gafanhotos crocantes em todos os corredores de supermercados e larvas de farinha lançadas em saladas picadas em todo o mundo.

O futuro será desafiador, mas se abrirmos nossas mentes e bocas, também será apetitoso.