O hambúrguer impossível. Foto via Forbes.

"Food-Tech" é o futuro dos alimentos?

por Dana Perls, ativista sênior de alimentos e tecnologia

Hoje, em São Francisco, na conferência Future Food-Tech, empresas multinacionais de alimentos e agroquímicas, investidores do Vale do Silício, empresas de relações públicas, grandes grupos de astroturf e startups de biotecnologia estão se reunindo para mapear o futuro do nosso sistema alimentar - e atrair investimentos para isso. setor. Empresas que vão da PepsiCo à Cargill estão presentes e o ex-PR Firm Ketchum de Vladimir Putin é um parceiro de ouro. Aparentemente ausente da lista de palestrantes, há especialistas em agricultura regenerativa, grupos de consumidores, grupos de justiça alimentar e outros com grande interesse no futuro do nosso sistema alimentar.

Então, como é esse futuro "tecnologia alimentar"? De acordo com o site da conferência, trata-se de "inovação e investimento da fazenda à bifurcação", mas, com base no programa, parece que esse "futuro" provavelmente será "do laboratório à bifurcação".

Você pode ter ouvido falar sobre o novo "Impossible Burger", sem carne, a nova estévia da Cargill feita a partir de biologia sintética ou a maçã OGM de propriedade da Intrexon.

Todos esses produtos fazem uso de novas técnicas experimentais de engenharia genética que estão levantando muitas questões para consumidores, agricultores e ambientalistas.

Esses novos alimentos geneticamente modificados (GM) - que alguns chamam de "OGM 2.0" - estão entrando rapidamente em nosso sistema alimentar. As técnicas envolvem novos métodos de organismos de engenharia genética, como algas, para produzir substitutos para ingredientes alimentares de origem vegetal e animal, ou DNA de engenharia para ativar ou desativar genes, ou excluí-los completamente. Você também pode ouvir frases como "fermentação", biologia sintética ou edição de genes, mas todos esses novos ingredientes envolvem engenharia genética - e quase nunca são rotulados como tal.

Esses novos ingredientes da GE estão entrando no mercado antes que os regulamentos possam acompanhar qualquer avaliação ou supervisão ambiental ou de segurança. Enquanto os ingredientes geneticamente modificados de primeira geração encontrados em nossas prateleiras dos supermercados são principalmente de milho, soja e canola da GE, projetados para suportar doses maciças de herbicidas tóxicos, um novo banco de dados da synbio mostra que existem centenas de novos ingredientes da GE no mercado ou prestes a entrar no mercado .

Antes de abraçarmos essa visão "tecnológica em alimentos" do futuro, precisamos fazer algumas perguntas importantes sobre a nova onda de alimentos geneticamente modificados.

A Arctic Apple, que foi geneticamente modificada para não dourar. Crédito da foto: Okanagan Fruits Specialized via The Washington Post

O que há realmente nesses produtos?

Na superfície, o objetivo do Impossible Burger de reduzir o consumo de carne parece importante. Existem problemas urgentes na criação de animais. Mas, no momento em que os consumidores estão pressionando por alimentos reais produzidos de forma mais sustentável, esses produtos biotecnológicos são a resposta certa?

Embora o Impossible Burger tenha recebido uma cobertura brilhante da imprensa por seu produto "à base de plantas", os detalhes sobre o que realmente está nele foram menos do que claros. O ingrediente-chave do Impossible Burger, synbio heme, é uma hemoproteína produzida por leveduras geneticamente modificadas e, de acordo com o Washington Post, é o que dá ao hambúrguer um sabor de carne. Mas a Impossible Foods não diz o que é o "sangue da planta" - o principal ponto de venda do Impossible Burger -, nem fornece dados claros sobre avaliação de segurança ou impacto ambiental. Isso é comum entre muitas novas startups da synbio.

Enquanto nós e muitos membros da comunidade ambiental e de bem-estar animal apoiamos totalmente a redução do consumo insustentável de carne, em uma época em que os consumidores exigem cada vez mais transparência e comida "real" e fogem a toda velocidade de alimentos industrializados e processados, parece que alternativas à base de carne não transgênicas, orgânicas e vegetais que apresentem menos riscos inerentes são uma direção mais sábia.

Estes produtos são seguros?

Qualquer alteração nos genes pode ter impactos não intencionais em um organismo, espécie ou ecossistema. É por isso que os estudos de segurança são tão importantes. Embora sejam sugeridas avaliações e regulamentos propostos para o USDA, eles estão repletos de brechas que permitiriam que muitos alimentos editados por genes passassem pelas brechas regulatórias.

A Organização Mundial da Saúde declara que não é possível fazer declarações gerais de segurança sobre os OGM - elas devem ser decididas caso a caso. Sem esses estudos, estamos operando amplamente no escuro na tomada de decisões importantes sobre nosso sistema alimentar.

As empresas que introduzem esses novos OGM no mercado são essencialmente auto-reguladas e estão pedindo aos consumidores que confiem cegamente neles.

Mas, dada a sua experiência com a primeira geração de GMOS, os consumidores os sentirão dignos de sua confiança?

Dado o histórico de problemas e promessas fracassadas que surgiram com os OGM de primeira geração, devemos ter cuidado em desencadear uma onda de novos alimentos geneticamente modificados sem a devida diligência na realização de uma avaliação de segurança rigorosa, independente e transparente no pré-mercado.

Onde estão os dados sobre sustentabilidade?

Assim como ouvimos décadas de promessas fracassadas sobre os OGM de primeira geração, estamos ouvindo alegações semelhantes sobre os OGM 2.0 sem dados de suporte. A TerraVia, produtora de óleo de cozinha Thrive, fabricada com algas GE criadas em cubas com matérias-primas como cana de açúcar ou milho transgênico, afirma que seu produto é sustentável.

Mas onde estão os dados? Qual é a pegada ambiental da matéria-prima necessária para alimentar as algas GE? Qual é o impacto geral do ciclo de vida deste produto? Como estão os ingredientes da GE? Estas são algumas perguntas que devem ser respondidas de forma transparente antes que esses produtos possam reivindicar razoavelmente o halo da sustentabilidade.

Alimentos orgânicos e sustentáveis. Foto via Flickr Creative Commons.

Onde estão os rótulos?

Os investidores e as empresas estão entusiasmados com o uso de novas técnicas de engenharia genética, mas estão fazendo tudo o que podem para atrair a atenção dos consumidores. Alguns de seus novos produtos estão sendo rotulados incorretamente como não OGM ou naturais, apesar de serem derivados de organismos geneticamente modificados e cultivados em laboratório.

Essas empresas estão deixando a transparência cair no esquecimento enquanto se concentram no marketing de seus produtos. O Burger impossível dirá aos clientes que o ingrediente secreto é uma proteína derivada da engenharia genética? Pesquisas consistentemente mostram que os consumidores querem que os OGM sejam rotulados como tal nas embalagens, mas até agora as empresas que vendem produtos com novos OGM permanecem caladas, incluindo a Impossible Foods. Os consumidores confiarão em empresas como a PepsiCo que gastaram pesadamente para mantê-los no escuro se estão comendo OGM de primeira geração? E as empresas que promovem a próxima geração de OGM aprenderão que não podem esconder a verdade sobre o que estão alimentando as pessoas?

Alguém quer esses produtos?

Os consumidores estão pedindo maçãs que não apodrecem ou hambúrgueres com sangue de planta geneticamente modificado? Os dados do mercado mostram que os consumidores querem saber de onde vêm os alimentos e como são produzidos.

Como Beth Kowitt escreveu na revista Fortune em 2015, "é muito simples o que as pessoas querem agora: simplicidade ... menos dos ingredientes que não conseguem imaginar na cabeça".

Realmente queremos produzir nossos alimentos com fungos ou algas patenteados e editados por genes, alimentados com matérias-primas ambientalmente destrutivas e intensivas em produtos químicos, como milho OGM ou cana-de-açúcar e fabricadas em laboratórios? Ou queremos avançar em direção a um sistema alimentar baseado na transparência e na agricultura orgânica verdadeiramente regenerativa, sustentável e saudável para agricultores, trabalhadores rurais, nosso planeta e consumidores?

Os danos ambientais causados ​​pela agricultura industrial custam ao mundo US $ 3 trilhões a cada ano, de acordo com a Organização das Nações Unidas para Agricultura e Alimentação, desde erosão do solo e esgotamento dos recursos hídricos até “zonas mortas” oceânicas associadas ao escoamento de fertilizantes sintéticos e à geração de grandes gases de efeito estufa emissões. Em vez de investir em novas tecnologias de alimentos arriscadas, que são problemas em potencial que surgem como soluções, não devemos investir em agricultura comprovada, benéfica e regenerativa e em alimentos orgânicos transparentes que os consumidores realmente estão exigindo? Uma série de relatórios de consenso de especialistas na última década afirma que as abordagens ecológicas da agricultura são fundamentais para alimentar todas as pessoas, agora e no futuro.

Como queremos que o futuro do nosso sistema alimentar pareça e não devemos todos dizer isso?