FUTURO HUMANO

Conheça a startup que acha que o DNA pode prever sua melhor dieta

No campo de rápido crescimento da dieta genética, são muitas as promessas de perda de peso e melhor saúde. Veja como as reivindicações se comparam

Ilustração de Lan Truong

Em tempos estressantes, um dos meus atos favoritos de autocuidado é me agachar atrás da minha mesa e assistir ao TED Talks, aproveitando as ondas de bem-estar emocional que acompanham, digamos, aprendendo como David Blaine prendeu a respiração. 17 minutos debaixo d'água, ou descobrindo o poder secreto dos introvertidos. Foi nesse contexto que descobri Neil Grimmer, CEO da Habit, uma empresa que visa libertar os seres humanos das dietas da moda para sempre, usando um conceito chamado nutrição personalizada.

Grimmer subiu ao palco do TEDx San Francisco, usando óculos de aro grosso e jeans preto, um par de mangas esfarrapadas descendo da camiseta preta. A estética do pai-punk esconde seu passado como um magnata orgânico de comida para bebê; Grimmer é o fundador da Plum Organics, a principal fornecedora de purês infantis embalados a vácuo, que ele vendeu para a Campbell Soup Company em 2013 por US $ 249 milhões. Mas o tópico em questão não era o que os bebês comem (ou mesmo o que os bebês pensam, outro fascinante TED Talk). Pelo contrário, foi a jornada de saúde pessoal de Grimmer, que segue um arco que se tornou uma marca registrada do gênero de auto-ajuda.

Grimmer estava administrando uma das empresas de alimentos que mais crescia na América, e a pressão começou a afetar sua saúde. O ano de 2013, quando ele vendeu a Plum Organics, estava no fundo do poço. Grimmer ganhou muito peso. Ele era pré-diabético. Ele fez um balanço de sua vida e fez algo que a maioria de nós, milionários que não fazem comida para bebês, só poderia sonhar: Grimmer viajou pelo mundo, submetendo-se à bateria mais sofisticada de testes genéticos e metabólicos disponíveis e, em seguida, alistou uma equipe de especialistas para traduzir essas informações em uma dieta.

Seis meses após seu novo regime, Grimmer alcançou seu objetivo de peso, recuperou sua energia e restaurou seu sangue para números saudáveis: a santa trindade da vitória dietética moderna.

Desde então, Grimmer está em uma missão para dar aos outros a mesma experiência. Se ele poderia aproveitar o poder de seus próprios dados biológicos para projetar a dieta perfeita, por que não todos? Em resumo, essa é a promessa do Hábito: coletar os insumos biológicos corretos e convertê-los em uma dieta perfeitamente adaptada. "Com tecnologia de big data e biologia computacional, pela primeira vez somos capazes de explorar insights nutricionais que vivem dentro de nosso DNA, nosso trabalho de sangue, nosso microbioma intestinal e até mesmo nosso metabolismo", disse Grimmer à multidão do TED.

É uma premissa tentadora: e se, por milênios, estivéssemos tateando cegamente nas bordas da nutrição humana, tomando decisões brutas de alimentos com base em pesquisas dietéticas de tamanho único, quando o coquetel preciso de nutrientes necessário para otimizar a saúde e a saúde? a longevidade esteve conosco o tempo todo, escrita em nosso próprio DNA?

Parece notável, quando você para e pensa sobre isso, que os seres humanos conseguiram inventar carros autônomos e pequenos robôs que podem fazer cirurgia antes de definirmos o que conta como um almoço saudável. Sete bilhões de comedores neste planeta - incontáveis ​​trilhões de refeições servidas desde que o primeiro Homo sapiens esculpiu sua primeira lâmina de pedra - e todos nós ainda estamos entendendo os conselhos alimentares que são sempre mutáveis ​​e totalmente contraditórios. Baixo teor de gordura, baixo carboidrato, baixo teor de açúcar, paleo, ceto, vegano, sem glúten: todos eles trabalham para alguém, mas nenhuma dieta única funciona para todos. Poucos de nós sentimos que deciframos o código quando se trata de comer para perder peso, sem falar na saúde ideal.

"Não é inconcebível imaginar caminhar até uma máquina de venda automática e, através de Bluetooth e um smartwatch com suas informações genéticas, a máquina de venda automática pode distribuir um lanche adaptado à sua genética."

Hoje, os pesquisadores de nutrição estão descobrindo a realidade inconveniente de que duas pessoas podem seguir exatamente a mesma dieta e obter resultados muito diferentes (uma idéia que qualquer pessoa que já teve um companheiro de dieta aceitará intuitivamente). Christopher Gardner, cientista em nutrição e professor de medicina na Faculdade de Medicina da Universidade de Stanford, me diz que agora há um corpo sólido de evidências clínicas - incluindo seu próprio estudo recente e de alto perfil sobre a eficácia de baixo teor de gordura e baixo carboidrato dietas - para apoiar esse fenômeno. "Se você pega um grupo de pessoas comendo quase exatamente a mesma coisa, elas não respondem da mesma maneira", diz Gardner. "Existe uma enorme variabilidade. É simplesmente impressionante. Alguém poderia pensar que, dada a variabilidade, existe uma maneira de explicá-la. "

Uma explicação potencial atualmente ganhando força: que variações em nosso genoma determinam como cada um de nós processa os nutrientes nos alimentos.

Considere, por exemplo, o povo inuit que vive no Ártico. Os cientistas há muito confundem o fato de que, apesar de comer uma dieta que consiste quase exclusivamente em peixe e carne gordurosos, os inuítes têm uma incidência relativamente baixa de ataques cardíacos - uma observação que contraria a sabedoria nutricional convencional e ajudou todo mundo a aparecer suplementos de ômega-3 para a saúde do coração. Mas um estudo de 2015 publicado na revista Science identificou várias variantes genéticas na população inuit que parecem ajudá-los a quebrar os ácidos graxos de maneira diferente do resto de nós. Essa descoberta sugere que, para a maioria, a ingestão de ômega-3 pode não ter impacto positivo.

Cafeína é outro exemplo. O café alterna dentro e fora da lista desobediente, com alguns estudos comemorando seus benefícios à saúde, enquanto outros levantam bandeiras vermelhas sobre os riscos cardíacos. Em 2006, pesquisadores da Universidade de Toronto identificaram um único gene que afeta como a cafeína é decomposta. Eles descobriram que pessoas com uma variante de “metabolizador lento” - cerca de metade da população - corriam um risco muito maior de ataque cardíaco ao beber quatro ou mais xícaras de café por dia, enquanto aquelas com a variante de “metabolizador rápido” podiam consumir com segurança doses mais altas de cafeína. (Observação: se você é ou não um metabolizador rápido da cafeína, não tem relação com quanto tempo você sente seus efeitos.)

Os exemplos continuam. Os pesquisadores identificaram genes que influenciam se você é o tipo de pessoa propensa a deficiência de várias vitaminas e minerais (incluindo vitaminas C e D e folato), se o sódio o torna hipertenso e como você tolera a lactose. Existe até um gene que parece determinar as chances de uma pessoa perder peso com uma dieta rica em proteínas. Tudo isso contribui para uma explicação bastante convincente do motivo pelo qual os estudos nutricionais freqüentemente se contradizem.

"Escolha seu fator nutricional, escolha seu resultado de saúde - se houver estudos observacionais suficientes, você tende a ver resultados em todo o lugar", disse Ahmed El-Sohemy, um prolífico pesquisador de nutrigenômica da Universidade de Toronto, em uma palestra recente. “Costumávamos chamar essas pessoas de estranhas e tentar descobrir como se livrar delas da análise estatística. Mas, cada vez mais, descobrimos que esses chamados outliers estão sempre presentes. ”

O kit de teste Habit custa de US $ 299 a US $ 449, se você precisar de mais “quatro semanas de orientação e ferramentas digitais para acelerar a adoção de novos hábitos” (“MELHOR VALOR”, promete o site), e vem em uma elegante embalagem preta projetado com o prazer de unboxing em mente. Um cliente primeiro preenche uma pesquisa on-line com informações sobre seu físico, nível de atividade, pressão arterial, etc. Em seguida, pega cotonetes nas bochechas para enviar para o teste de DNA. Mas o que Grimmer e Josh Anthony, diretor de ciências da Habit, consideram o molho secreto do kit é a "bebida de desafio": um coquetel com mais de 900 calorias de carboidratos, proteínas e lipídios para simular um grande café da manhã americano. Uma coleta de sangue em jejum, seguida de mais duas a intervalos de 30 e 120 minutos após engolir, mede a eficiência com que seu corpo processa cada macronutriente.

De volta ao Habit HQ, os mais de 70 biomarcadores coletados no processo de teste são analisados ​​por algoritmos proprietários. Seis a oito semanas depois, os resultados ficam disponíveis no site da empresa ou em seu aplicativo sofisticado. O cliente se vê caracterizado como um dos sete "tipos de hábito": arquétipos que determinam qual porcentagem de suas calorias deve vir de gorduras, carboidratos e proteínas.

Em resumo, essa é a promessa do Hábito: coletar os insumos biológicos corretos e convertê-los em uma dieta perfeitamente adaptada.

Um "pesquisador de proteínas", por exemplo, pode ser aconselhado a obter 35% de suas calorias a partir de proteínas, enquanto a dieta ideal para um "pesquisador de plantas" pode incluir apenas 20%. A leitura do hábito também inclui recomendações personalizadas para itens como contagem de calorias, ingestão de sódio e doses diárias recomendadas de uma variedade de vitaminas e minerais. Uma lista de “alimentos heroicos” - itens como salmão, acelga, amêndoas, mirtilos - destaca ingredientes que Habit acredita serem particularmente adequados à sua biologia.

Em todos os tipos de hábitos - e em todos os resultados de testes individuais que eu vi - as recomendações alimentares parecem sensatas e combinadas com noções convencionais de alimentação nutritiva. Os alimentos de ninguém são cascas de porco e vodka. A maioria das pessoas que segue as recomendações de hábitos costuma comer mais vegetais, fibras e proteínas magras, embora um adepto pálido possa ser aconselhado a dizer que seu corpo tem dificuldade em lidar com proteínas, o que significa que ele é mais adequado a uma dieta rica em carboidratos .

Conversei com três clientes da Habit que encontrei via Twitter - todos os geeks de dados que estavam tão ansiosos para mergulhar nos resultados brutos dos testes da empresa quanto nas recomendações dietéticas que se seguiram. Todos me dizem que estão felizes por terem feito o kit e, embora os resultados não tenham mudado drasticamente a maneira como comem - ou resultaram em perda de peso -, o processo os levou a ficarem mais vigilantes sobre coisas como incorporar fibras ou limitar a cafeína. Um cliente observa que os resultados de seu desafio metabólico, que sugeriam que seu corpo era particularmente bom no manuseio de açúcar, pareciam validar sua atração infantil por alimentos doces. A queixa dominante que ouço é uma falta de transparência em termos de como os biomarcadores informam os resultados finais. "Acho que há uma peça educacional incrível que eles poderiam acrescentar que conectaria os pontos entre os biomarcadores e a dieta", diz Shane, diretor de design de 41 anos de Washington, DC. "Ser capaz de compartilhar mais dessas informações seria um grande benefício."

E aí está o problema. O hábito vê os algoritmos usados ​​para converter os dados brutos em recomendações como valiosos demais para serem compartilhados. É justo - afinal, é um negócio - mas significa que a metodologia da empresa não pode ser avaliada pela comunidade científica em geral.

Mais problemático do que algoritmos secretos, no entanto, é a ausência de dados do estudo para indicar se a abordagem do Habit é realmente eficaz. A empresa enfatiza que sua abordagem é baseada em evidências, o que significa que foi formulada com a entrada da literatura científica; no entanto, não é o mesmo que validado, o que significa que foi testado através de métodos científicos estabelecidos, como ensaios clínicos randomizados. Atualmente, o hábito está nos estágios iniciais de um ensaio clínico, o que pode eventualmente adicionar algum peso científico às promessas da empresa. Mas, por enquanto, a empresa só pode apontar para um estudo piloto de oito semanas com 20 indivíduos. E, de acordo com Frank Hu, presidente do departamento de nutrição da Harvard School of Public Health, a ciência sobre tudo isso pode não estar pronta no horário nobre. "Houve muita publicidade sobre os benefícios da nutrição de precisão", diz Hu. "Acho que há uma desconexão entre a ciência e a aplicação comercial. O diretor é atraente, mas as evidências são limitadas.

O principal produto da Habit lançado em janeiro de 2017, bem menos de dois anos após a criação da empresa; uma pista curta para um produto de saúde altamente técnico e inovador. Mas essa abordagem de "construir o avião enquanto voa" faz sentido quando você considera seu pedigree. O fundador Neil Grimmer é um talentoso empresário de alimentos embalados, mas não tem experiência em ciências; de fato, sua formação acadêmica é em arte conceitual e escultura, além de design de produto. O diretor de ciências da empresa, Josh Anthony, que é doutor em fisiologia celular e molecular, é um veterano da indústria de alimentos que passou grande parte de sua carreira trabalhando em fórmula infantil. Além do mais, todo o financiamento de risco da Habit até hoje - um total de US $ 32 milhões - flui da Campbell Soup Company, fabricantes de bisque de tomate e bolachas douradas. Esse também é o problema: a Habit não é uma empresa de tecnologia. É uma empresa de alimentos.

A abordagem do hábito pode ser, por assim dizer, excessiva, mas isso não diminui necessariamente o potencial da nutrição de precisão para transformar o futuro dos alimentos.

Ahmed El-Sohemy, pesquisador da Universidade de Toronto por trás desse estudo sobre cafeína, é um dos verdadeiros crentes da comunidade científica no potencial da informação genética para melhorar a maneira como pensamos em comer. O laboratório de El-Sohemy produziu dezenas de estudos investigando a ligação entre a resposta genética dos nutrientes e, em 2011, ele fundou sua empresa de nutrição de precisão, chamada Nutrigenomix.

Nutrigenomix difere do hábito de várias maneiras. Ele está disponível apenas por profissionais de saúde - sem anúncios chamativos no Facebook, sem experiência de unboxing, sem aplicativo - e atualmente é usado pela Cleveland Clinic em sua prática de aconselhamento nutricional. Onde o Habit coleta dados vitais, resultados metabólicos e informações genéticas e, em seguida, agrupa tudo em um plano de nutrição pronto, o Nutrigenomix oferece recomendações mais específicas com base nos resultados de um painel de 45 genes.

El-Sohemy diz que seu objetivo com o teste não é recomendar um plano alimentar específico, mas ajudar as pessoas a analisar as recomendações dietéticas avassaladoras que enfrentam para determinar suas maiores vulnerabilidades nutricionais. Talvez você precise prestar atenção à hipertensão induzida por sódio; talvez eu precise comer bastante vitamina C. "Os céticos argumentam que sabemos como é um padrão alimentar geralmente saudável - rico em plantas e carnes magras - mas uma pequena fração da população consome isso", explica El-Sohemy. “Existem diferentes componentes nesse padrão alimentar prudente, e o teste genético pode ajudá-lo a descobrir em quais aspectos você realmente deve se concentrar.” Sua pesquisa também sugere um componente psicológico promissor: que as pessoas têm maior probabilidade de mudar seu comportamento alimentar como resultado de diretrizes nutricionais personalizadas do que as gerais.

"Acho que há uma desconexão entre a ciência e a aplicação comercial. O diretor é atraente, mas as evidências são limitadas.

El-Sohemy diz que, à medida que a ciência avança - eventualmente, além das recomendações individuais para uma compreensão mais holística de como cada um de nós deve comer -, ele pode imaginar máquinas de venda que lembram aquelas engenhocas da Coca-Cola Freestyle, projetadas apenas para cuspir lanches geneticamente personalizados. . "Não é inconcebível imaginar caminhar até uma máquina de venda automática e, através de Bluetooth e um smartwatch com suas informações genéticas, a máquina de venda automática pode distribuir um lanche adaptado à sua genética."

Mas por que parar em máquinas de venda automática? Soylent, a bebida de substituição de refeição preferida dos brogrammers do Vale do Silício, parece ser o principal candidato para experimentar fórmulas geneticamente personalizadas. Empresas de refeições preparadas como a Munchery podem acabar criando opções personalizadas. De fato, quando o Habit foi lançado, ele começou fazendo exatamente isso: enviando refeições personalizadas para os usuários da Bay Area. Agora, essa oferta está em espera enquanto a empresa se empenha em ampliar o serviço nacionalmente.

O individualismo - a elevação de nossos próprios valores subjetivos, emoções, perspectivas e necessidades para uma posição de significado supremo - é uma ética definidora da vida moderna. Os códigos de vestuário caíram; estações de rádio competem com as listas de reprodução do Spotify; as séries de televisão no horário nobre competem com o streaming sob demanda; os nomes que damos a nossos filhos agora abrangem uma diversidade sem precedentes.

Esses mesmos valores deixaram sua marca em como comemos. Cozinha historicamente delineada culturas, mas cada vez mais, as escolhas do que e como comemos evoluíram para se tornar pessoal, não coletivo. Pegue a mercearia americana padrão, que agora carrega seis vezes mais itens do que nos anos 90. Os menus combinados de fast-food da velha escola deram lugar às centenas de permutações diferentes de uma salada Sweetgreen. Nosso cronograma convencional de três refeições começou a diminuir em favor dos lanches sob demanda, o que pode ajudar a explicar por que mais e mais pessoas se vêem comendo sozinhas. E eu pessoalmente posso atestar a crescente complexidade da culinária para uma multidão, que hoje em dia pode abranger comedores sem glúten, paleo, vegan e sem lectina (o que quer que seja). Colocar uma refeição na mesa pode parecer o lançamento da invasão do Dia D. É de se perguntar, uma vez que cada um de nós conheça nossa tolerância à gordura saturada no ponto decimal, se estamos dispostos a compartilhar a mesma refeição.

Quando perguntei a Christopher Gardner, em Stanford, se ele se preocupa com essas coisas - o potencial da nutrição de precisão para conduzir uma distopia em que todos nós comemos sozinhos, consumindo mingau personalizado e prolongado da vida - sua reação foi principalmente divertida. a idéia da ciência nutricional se movendo de maneira tão rápida e decisiva a ponto de ameaçadora.

A nutrição de precisão é frequentemente comparada com a medicina de precisão, um ramo de assistência médica em rápido crescimento que corresponde ao tratamento de doenças com a biologia de um paciente. Mas Gardner ressalta que, contra o financiamento médico, o dinheiro investido em pesquisas nutricionais é minúsculo - e as contribuições federais estão diminuindo. A nutrigenômica não absorve muito vapor sem muito mais investimento. "Custa algo em torno de US $ 800 milhões para a aprovação de cada novo medicamento, mas um grande estudo sobre nutrição hoje é tipicamente financiado no nível de apenas alguns milhões de dólares", diz Gardner. "Essas são perguntas que vão demorar muito mais do que alguns milhões de dólares para responder."

Enquanto isso?

"Eis o que espero que aconteça", diz Gardner, com o ar de um homem que está sempre dando conselhos dietéticos desatendidos. “Comece a ouvir o que todos concordam. Todo mundo diz que devemos comer mais vegetais. Todo mundo diz que devemos comer menos açúcar e mais grãos integrais. Essa é a base. Para muitas pessoas, isso por si só será um grande negócio. Depois de fazer isso? Então comece a biohacking. ”