Reality Check: Fazendo esforços baseados em plantas dão frutos

A Seattle Food Tech tem como objetivo fabricar nuggets de frango à base de plantas que competem no custo com a carne de frango real.

Antes de receber as más notícias, vamos começar pelas boas.

Sinais positivos

Os leites à base de plantas estão explodindo em popularidade, agora compreendendo 13% do mercado de leite fluido nos EUA. O consumo per capita de leite de vaca nos EUA está em declínio há décadas, razão pela qual a indústria de laticínios dos EUA usa hoje menos 13 milhões de vacas do que em 1950, apesar do crescimento populacional. Não são apenas as empresas de laticínios que investem em leites à base de plantas, mas algumas estão simplesmente livres de animais.

As vendas de carne à base de plantas também estão em alta, com marcas como Beyond Meat e Impossible Foods desfrutando de uma demanda vertiginosa. Até frutos do mar sem peixe estão pegando, e o JUST Scramble baseado em vegetais está fazendo uma grande estreia no mercado, aparentemente até às vezes superando os ovos líquidos.

A porcentagem de americanos que se identificam como vegetarianos pode estar aumentando lentamente, e até países como a China agora têm políticas oficiais do governo com o objetivo de reduzir o consumo de carne.

Então, não parece que estamos em uma trajetória irreversível em direção a um futuro baseado em plantas?

Reality Check

O acima exposto é tudo verdade. Então é o abaixo.

Recentemente, houve um período de vários anos em que a produção e o consumo de carne americana estavam em declínio, mas desde então voltaram a níveis historicamente altos.

A porcentagem de americanos vegetarianos não mudou muito em décadas. Além disso, vamos ser reais sobre esses números: cerca de 60% dos vegetarianos auto-identificados incluem carne quando solicitados a listar tudo o que comeram durante dois períodos não consecutivos de 24 horas. E 84% das pessoas que se tornam vegetarianas ou veganas acabam abandonando a dieta.

Mas mesmo que a porcentagem de pessoas que nunca comem carne permaneça muito pequena, certamente os americanos estão comendo menos carne por pessoa, certo? Infelizmente não. De fato, agora os americanos estão comendo mais carne por pessoa do que nunca. O mesmo com a China. Mesmo em Israel, que ganhou as manchetes por seu progresso baseado em plantas, o consumo per capita de carne é extremamente alto. E globalmente, a produção de carne explodiu de 400 a 500% nos últimos meio século.

Apesar do declínio nos rebanhos de vacas leiteiras mencionado acima, estamos criando e abatendo mais animais para alimentação hoje nos EUA do que nunca. (É útil ter em mente que o gado, tanto de raças leiteiras quanto de bovinos, representa menos de um por cento dos animais de criação americanos. Estatisticamente, praticamente todos os animais que usamos como alimento são aves e peixes.)

As percepções de veganos e veganismo também não estão ajudando exatamente. Em um estudo doloroso (texto completo aqui), o único "grupo externo" menos popular que os vegetarianos e veganos são os viciados em drogas. E os herbívoros motivados por razões de direitos dos animais foram vistos "especialmente negativamente". Ouch.

Também sabemos que muitas empresas de alimentos à base de plantas evitam usar a palavra "vegan" e que a palavra tem um desempenho terrível entre os consumidores. Veja este estudo recente e revelador como um exemplo:

Fonte: Pesquisa da Morning Consult de maio de 2018.

Então o que isso quer dizer?

O objetivo de enumerar essas verdades duras não é sugerir que o progresso não possa ser feito. Em vez disso, é para esclarecer a narrativa de que estamos no meio de um progresso inevitável baseado em plantas. De fato, há progresso, mas não é suficiente.

A maioria das pessoas faz suas escolhas alimentares com base no sabor, preço e conveniência, não no bem-estar animal, clima ou preocupação com os pobres e famintos do mundo. Em outras palavras, é improvável que algumas das reivindicações promovidas por muitos veganos sejam efetivamente persuasivas para muitas pessoas.

Dito isto, muitas pessoas que experimentam a alimentação vegetariana são motivadas pela saúde ou pelo menos pelo desejo de parecer e se sentir melhor, o que realmente leva alguma parte das decisões de compra de alimentos para um segmento considerável da população. Essa é uma das razões pelas quais eu sou um grande fã do NutritionFacts.org do Dr. Michael Greger (e, claro, seu mega-best-seller Como não morrer).

Ok, então o que fazer?

O investimento em tecnologia de agricultura celular (também conhecida como carne limpa) é crucial. Permitir que as pessoas continuem comendo carne de animais sem a necessidade de criar e abater animais resolveria muitos dos principais problemas associados ao agronegócio animal. No entanto, mesmo no melhor cenário, a carne limpa está a anos de uma comercialização significativa, sem falar em ser competitiva em termos de custo com a carne comum.

As carnes à base de plantas são comercializadas há décadas (realmente há séculos) e, embora ainda abranjam uma pequena porção do mercado de carnes, a trajetória dos leites à base de plantas é um bom presságio para elas. Como observado acima, muitas pessoas mudaram para os leites à base de plantas, e a mesma motivação (saúde) está causando um aumento na demanda por carne à base de plantas no momento. A carne à base de plantas estará onde o leite está atualmente (13% do mercado) daqui a uma década?

Para ter alguma esperança de que isso aconteça, precisamos apoiar - e, em muitos casos, tornar-se - os empreendedores que fundam e se associam a promissoras start-ups agrícolas e de célula. E devemos apoiá-los especialmente quando grandes empresas de carne e laticínios trabalham com elas e até as adquirem. Como destaca a autora Colleen Patrick-Goudreau, ter empresas como a Field Roast associadas a grandes empresas do setor de carnes ajuda a expandir sua distribuição e ao mesmo tempo reduzir seus custos, facilitando o acesso dos consumidores aos principais produtos.

No entanto, mesmo que as carnes à base de plantas atinjam o ponto atual dos leites à base de plantas, isso ainda significaria que 87% da carne seria proveniente de animais. Essa é uma das razões pelas quais a combinação de proteínas vegetais em carne animal pode ser uma estratégia tão promissora; é uma que estou pessoalmente buscando agora.

Essa realidade também é um lembrete convincente para os defensores dos animais de que melhorar o bem-estar dos animais de criação é de grande importância, uma vez que bilhões de animais serão cultivados nos próximos anos. A aprovação de políticas públicas e corporativas para reduzir os maus tratos a animais de fazenda deve continuar, já que esses animais que certamente serão criados não precisam suportar as práticas mais prejudiciais.

Além disso, praticamente nenhuma das carnes de origem vegetal de hoje ainda compete com o custo da carne de animal. Essa é uma das razões pelas quais estou tão empolgado com a Seattle Food Tech, uma start-up fundada por Christie Lagally com o objetivo de produzir frango à base de plantas de forma mais acessível do que a carne de frango real. (Nessa nota: conecte meu parceiro Toni Okamoto, cuja marca Com base em um orçamento também ajuda os consumidores a economizar dinheiro escolhendo refeições à base de plantas.)

Do lado sem fins lucrativos, o Good Food Institute emprega estratégias - ajudando a promover e crescer o mundo da carne limpa e baseada em vegetais, concentrando-se em ciência, empreendedorismo, política e engajamento corporativo - que parecem ser as mais promissoras.

Nesse mesmo sentido, o trabalho estelar da ProVeg International - trabalhando com empresas de carnes e redes de supermercados para ajudá-los a diversificar suas ofertas com soluções baseadas em plantas e criando um acelerador para ajudar a lançar novas empresas baseadas em plantas - parece mais inovador e muito importante . E por falar em soluções baseadas em plantas, também fiquei muito impressionado com a Plant-Based Solutions, a agência que ajuda as novas empresas baseadas em plantas a lançar e comercializar seus produtos. O mesmo acontece com o Better Buying Lab do World Resource Institute, que está publicando pesquisas úteis sobre como tornar mais provável que as pessoas realmente comam menos carne e mais refeições centradas nas plantas.

O incrível trabalho para ajudar as principais empresas de serviços alimentícios a melhorar suas ofertas baseadas em plantas e estratégias de marketing também está produzindo fortes resultados. Por exemplo, Ken Botts e Kristie Middleton, do HSUS, lideram uma equipe impressionante que faz parceria com empresas como a Sodexo para ajudá-las a alcançar suas metas de saúde e sustentabilidade por meio de inovação baseada em plantas.

Esses tipos de parcerias com fins lucrativos e sem fins lucrativos podem ajudar a impulsionar o tipo de futuro sustentável de alimentos que é tão importante para construir.

No final

O planeta não está ficando maior, mas a pegada da humanidade nele. Os problemas colocados pelas altas taxas de consumo de carne são muito prementes. Seja na saúde pública, no planeta ou no bem-estar dos animais, simplesmente não podemos continuar nos alimentando dessa maneira. Temos que fazer melhor.

Até agora, os esforços para convencer muitos milhões de pessoas a se tornarem vegetarianos não causaram nenhum impacto real. Muito mais provável é que as pessoas comam menos carne de animal, pois os esforços para produzir mudanças institucionais do tipo mencionado acima continuam dando frutos (trocadilhos). Ainda mais, quando as pessoas começam a comer menos carne, é mais provável que estejam mais abertas a motivações como ética e meio ambiente, que é um argumento importante de Tobias Leenaert em seu livro convincente.

Os esforços para fazer a transição para formas mais sustentáveis ​​de produção de proteínas serão muito mais bem-sucedidos se pudermos oferecer às pessoas produtos que considerem deliciosos e acessíveis, ressaltando o papel enorme que as carnes à base de plantas terão. E, é claro, produtos que são parte de carne e parte de planta podem ajudar sem que as pessoas percebam a diferença, e talvez até preferindo esses híbridos a produtos com carne integral.

Ainda existe, é claro, um lugar importante para a advocacia baseada na ética e no meio ambiente, mas simplesmente não resolveremos o problema sem uma revolução na tecnologia e nos negócios que ajudará a tomar a melhor decisão da maneira mais saborosa e acessível, e decisão mais fácil.

Somente então é provável que vejamos o tipo de progresso que é tão crítico para o nosso futuro.