Reflexões sobre ser um desajuste: empreendedorismo, saúde mental e por que estou saindo da empresa que ajudei a construir

Depois de quatro anos enriquecedores e transformadores, hoje estou passando de uma função operacional de tempo integral para uma posição consultiva na Misfit Foods, a empresa que começamos a combater as mudanças climáticas por meio de deliciosos produtos alimentares. Embora essa não tenha sido uma decisão fácil, nunca fiquei tão empolgado com o futuro e a visão da empresa como agora. Eu queria ter um momento e contar como cheguei aqui, compartilhar alguns pensamentos sobre saúde mental e falar sobre minhas experiências como fundador que cresceu em uma família de baixa renda.

Alguns meses atrás, eu decidi fazer terapia. O estresse único de ser empreendedor atingiu seu ponto de ruptura. Numa consulta, um terapeuta me perguntou se eu havia considerado se estava ou não deprimido. Como alguém que construiu uma reputação em torno de ser extraordinariamente carismático, eu não tinha. Desde então, soube que os empreendedores têm 30% mais chances do que as pessoas comuns de sofrer depressão.¹

A conversa pareceu um daqueles momentos em que uma lembrança dolorosa chega a esse ponto emocionante, onde você pode começar a rir um pouco. Desliguei e marquei outro compromisso. Foi difícil para mim abandonar uma mentalidade de escassez, mesmo quando é seu trabalho como empresário sonhar possibilidades muito maiores para você e o mundo - possibilidades muito além da estabilidade que muitos pais imigrantes desejam para seus filhos. Investir em terapia foi uma das melhores decisões que já tomei. Fiz muitos progressos, mas nos últimos meses ficou claro para mim que devo priorizar minha saúde mental e física de uma maneira que seja incompatível com um papel de período integral na Misfit. Mas uau, tem sido como um jogo de cobras e escadas.

Há quatro anos, meu co-fundador Phil e eu compramos quatro caixotes de pêssegos esteticamente desajustados, mas perfeitamente adoráveis ​​no mercado dos fazendeiros no campus de Georgetown. Os pêssegos pesavam mais de 50 quilos, e Phil, com sua maratona correndo, a confiança atlética do Homem de Ferro, me garantiu que "estaríamos bem" carregando as caixas a quase uma milha de distância da casa da faculdade. Alguns passos mais tarde, Phil e eu deixamos cair nossas caixas e esfregamos nossas mãos cruas em nossas coxas. Nós precisávamos de ajuda. Naquele exato momento, um carrinho de golfe rolou ao nosso lado. Mike, que trabalhava no escritório de instalações em Georgetown, se apresentou e nos ofereceu uma carona. Ficamos surpresos ao ver que, em nosso momento de necessidade, alguém se ofereceu por acaso para ajudar.

Logo depois, fizemos nosso primeiro lote de suco com um liquidificador emprestado (graças a uma mulher pela qual eu cuidei). Foi uma bagunça. Estava uma delícia. Foi o começo do que articularíamos no futuro como nossa missão "transformar ineficiências da cadeia de suprimentos em deliciosos produtos alimentícios".

Desde então, muitas, muitas pessoas e organizações têm sido versões de Mike e seu carrinho de golfe para nossa empresa. Não acredito que o empreendedorismo seja sobre fundadores "perturbando" o mundo com suas idéias. Em vez disso, acredito que o empreendedorismo é um exercício de como construir bem a comunidade. Desajuste é o acúmulo de mil favores de pessoas que amamos.

Essa orientação e comunidade nos permitiram criar nosso primeiro plano de negócios e conjunto de produtos na Incubadora Halcyon. Fomos aceitos na Chobani Food Incubator, chamada Forbes 30 abaixo de 30 anos, e tivemos a honra de vender nossos produtos com parceiros incríveis em toda a costa leste. Contamos nossa história com nossos amigos no Banza no Good Morning America. Graças ao pessoal da Gander, a marca de nossa pequena e humilde startup foi nomeada uma das 10 principais marcas de 2017 por Under Consideration. Eu tentei o meu melhor para falar sobre ser uma fundadora da Cosmopolitan e Seventeen. Nós trouxemos um terceiro co-fundador incrível, Dave.

Phil e eu também somos fundadores pela primeira vez que nunca tiveram empregos reais ou chefes reais antes. Cometemos muitos erros, nos movemos rapidamente quando devíamos nos mover devagar, ficamos presos na paralisia da análise, pedimos desculpas muito rapidamente e obrigado não o suficiente.

O desajuste está entrando em uma nova fase - depois de levantar uma segunda rodada de financiamento, decidimos interromper a produção de sucos para nos concentrar em novos produtos que têm um impacto maior nas dietas dos consumidores e no planeta. Identificamos nosso próximo produto, criamos protótipos, encontramos os parceiros certos e estamos posicionados para lançar em alguns meses com a infraestrutura em escala. O futuro é muito brilhante e o Misfit está nas mãos capazes de Phil e Dave. Dave chega até nós com mais de uma década de experiência profissional, mais recentemente no One Acre Fund, uma organização que Phil e eu admiramos profundamente. Ele lidera com humildade e faz com que todos na sala se sintam mais confortáveis.

Trabalhar com Phil como meu co-CEO tem sido a maior honra da minha vida e espero continuar sendo seu maior apoiador. Também estou ansioso para continuar tentando fazê-lo rir com minhas piadas conceitualmente excelentes, mas mal executadas. Como Phil carinhosamente coloca, "Ann e eu somos espécies diferentes no tipo de personalidade, mas irmãos em nossos sistemas de valores". Sou eternamente grato por ele ser meu melhor amigo.

O empreendedorismo foi a melhor e mais complicada oportunidade de aprendizado que já tive. Ele tem expandido o mundo e profundamente solitário. Eu sou o co-fundador da Misfit. Eu também sou filha de dois imigrantes chineses e cresci em uma família de baixa renda. Sou bolsista do Gates Millennium, um programa criado por Bill e Melinda Gates para enviar crianças de baixa renda para a faculdade.

Eu também tenho tanta, muita sorte. E grato. O mundo do empreendedorismo parece um presente para mim. Sem me formar na faculdade sem dívidas, fundar uma empresa não era um risco que eu teria sido capaz de assumir. O economista da UC Berkeley, Ross Levine, observa que “se alguém não tem dinheiro na forma de uma família com dinheiro, as chances de se tornar um empresário diminuem bastante.” ² Também tenho o privilégio de frequentar uma escola de prestígio e me beneficiar sua rede de ex-alunos realizados. Meus pais me ensinaram como é a verdadeira resiliência e amor e sua vida como imigrantes tem sido um grande e belo projeto empreendedor.

Essa dinâmica às vezes faz minha cabeça girar. Certa vez, lançamos o negócio na frente de um treinador de falar em público e de um grupo de potenciais investidores e consultores. Depois que terminamos de apresentar, o treinador de falar em público me puxou para o lado. Ele me disse que eu falei com um aumento, o que me fez parecer pouco confiável. Ele me disse que falar com um aumento era linguisticamente comum para mulheres e pessoas de baixa renda, e que poderíamos trabalhar juntos para corrigi-lo. Havia algo chocante em ter meu histórico deduzido de uma única peculiaridade linguística. Eu me senti simultaneamente muito visível e completamente invisível ao mesmo tempo. Experiências como essas me ajudaram a contextualizar tendências maiores no financiamento de empreendimentos. Em 2018, menos de 2,2% do financiamento de capital de risco foi destinado a fundadoras - e para mulheres de cor, esse número é de 0,2% .³

Assim começaram quatro anos de diálogo interno. Eu estava sendo muito emocional? Eu estava me desculpando demais? As pessoas pensavam que eu estava sendo agressivo demais tentando ser confiante? Por que houve quatro garfos neste jantar sentado e devo fingir que entendo a cultura dos ultra-ricos? Por que essa pessoa assumiu que eu era assistente de Phil? Por que eles fizeram todas as perguntas durante a reunião? Eu tropecei em várias fases da autodúvida, troca de código e síndrome dos impostores - com um imenso sentimento de culpa por não estar ganhando mais dinheiro para dar a meus pais a vida que merecem depois de todos os sacrifícios que fizeram por mim. Phil foi o maior aliado e defensor da diversidade e inclusão em tudo isso. Também conheci muitos fundadores e mentores que reconheceram as iniqüidades do jogo e forneceram recursos para suporte.

De uma maneira estranha, acho que a vida de ser um desajuste está ligada a tudo isso. A marca que construímos tenta encontrar a comunidade no espaço liminar. Desajuste é contraintuitivamente universal; todo mundo se sentiu deslocado em algum momento de sua vida. Há uma unidade no sentimento de que, no final do dia, todos estamos apenas tentando descobrir. Estamos todos apenas tentando encontrar lugares seguros para cometer erros. Estamos todos tentando construir coisas com pessoas que amamos.

Não foi fácil escrever isso. É profundamente pessoal. Mas sempre foi meu estilo vestir meu coração na manga. Acredito que liderar com vulnerabilidade é uma maneira poderosa de criar um mundo mais empático. Espero que compartilhar minha experiência seja uma contribuição pequena, mas impactante, na luta para nivelar o campo de jogo para todos os tipos de fundadores com diversas origens. Espero que isso abra mais conversas sobre saúde mental e empreendedorismo. Espero que mais pessoas peçam ajuda.

Nunca me senti mais existencialmente enjoado e com mais de 25 anos em toda a minha vida. Estou levando os próximos meses para redefinir e refletir sobre os últimos quatro anos e estou ansioso para ficar perto de Misfit como consultor. E quem sabe, talvez em alguns anos eu tenha a audácia de tentar construir algo do zero novamente.

P.S. Marquei algum tempo na próxima semana no meu calendário para conectar-me à transição. Sinta-se à vontade para agendar uma vídeo chamada aqui. Nós descobrimos como lidar com essa transição emocional e taticamente, como todas as coisas na Misfit, conversando com mentores e outros fundadores. Gostaríamos muito de pagar adiante.

Um agradecimento especial a Amelia Friedman, cujo post inspirou o meu. E ao meu conselho consultivo pessoal (você sabe quem você é), obrigado por segurar minha mão no salto.

[1] https://hbr.org/2017/02/how-founders-can-recognize-and-combat-depression

[2] https://qz.com/455109/entrepreneurs-dont-have-a-special-gene-for-risk-they-come-from-families-with-money/

[3] https://techcrunch.com/2018/11/04/female-founders-have-brought-in-just-2-2-of-us-vc-this-year-yes-again/