Segredos Doentes de Sugar

Como as forças da indústria manipularam a ciência para minimizar os danos

Por Anne Kavanagh

Em média, os americanos comem cerca de 17 colheres de chá de açúcar adicionado todos os dias. Isso totaliza 57 libras por ano.

Entre em qualquer supermercado, pegue alguns produtos embalados e vire para os ingredientes. Você provavelmente encontrará açúcares adicionados - muitos deles - desde que possa discernir a variedade estonteante de nomes: sacarose, dextrose, malte de cevada, néctar de agave, xarope de milho com alta frutose, melaço, para listar apenas alguns.

Por que nossa comida está saturada com todos esses adoçantes? Quando eles entraram no nosso iogurte, cereais e aveia? Como eles se infiltraram em nosso molho para salada, sopa, pão, carne de almoço, molho de macarrão e biscoitos?

E, o mais importante, que forças são responsáveis ​​por esse dilúvio, que está deixando alguns de nós muito doentes?

Os cientistas da UCSF estão descobrindo as respostas para essas perguntas. O que eles descobriram é que a indústria de alimentos e bebidas empurra produtos açucarados, enquanto ofusca os riscos significativos à saúde dos açúcares adicionados. Os pesquisadores da UCSF estão examinando essa influência, vasculhando a pesquisa para entender melhor a ligação dos açúcares à doença e combatendo a ciência tendenciosa, expondo as táticas da indústria e educando o público.

Quanto mais comemos, mais doentes ficamos

Quando Dean Schillinger, MD, era residente no Hospital Geral de São Francisco no início dos anos 90, quase metade de seus pacientes tinha HIV ou AIDS. Hoje, ele é chefe de medicina interna geral do hospital, e uma nova crise o ocupa: quase metade dos pacientes tem diabetes tipo 2. Muitos enfrentam seus efeitos terríveis, incluindo cegueira, insuficiência renal, amputações, ataques cardíacos e derrames.

"Nossa ala de Aids se tornou uma ala de diabetes", diz Schillinger. "Isso aconteceu diante dos meus olhos em basicamente uma geração."

Estatísticas surpreendentes confirmam a experiência de Schillinger: desde 1970, a incidência de diabetes mais do que triplicou (o diabetes tipo 2 é responsável por cerca de 95% desse aumento). Somente na Califórnia, 11% dos adultos têm diabetes e 46% são pré-diabéticos. Isso representa mais da metade da população do estado. Outro fato preocupante: pessoas de cor e pessoas com baixos níveis de renda correm maior risco de ter diabetes tipo 2 e estão tendo mais e mais jovens.

Quase um em cada quatro adolescentes tem pré-diabetes, colocando-os em um risco muito alto de adquirir diabetes em 10 anos, no auge de suas vidas. Cerca de um em cada dois filhos de cor nascida hoje será diagnosticado com diabetes tipo 2 durante a vida.

Não é a única doença que elevou sua cabeça feia nas últimas décadas. A doença hepática gordurosa não alcoólica - um acúmulo de gordura extra nas células hepáticas, que pode levar a cirrose ou cicatrização de tecido hepático - nem sequer era uma entidade de diagnóstico conhecida há 30 anos. Agora, quase um terço dos adultos americanos têm. A doença está a caminho de se tornar a principal causa de transplante de fígado dentro de cinco anos. E os médicos estão tratando a primeira geração de crianças com fígado gorduroso.

O aumento dramático dessas doenças não é causado por alterações genéticas, uma crença comum, diz Schillinger. "Algo no ambiente mudou."

Esse "algo" inclui muitas mudanças na sociedade - como estilos de vida sedentários e tamanhos de porção maiores -, além de um aumento considerável no consumo de açúcares adicionados, afirma Schillinger e outros.

Os americanos comem muito mais alimentos embalados e consomem mais bebidas açucaradas do que 50 anos atrás. E é quase impossível escapar dos adoçantes: eles estão em três quartos dos produtos embalados. O açúcar líquido, na forma de refrigerantes, bebidas energéticas e bebidas esportivas, representa 36% do açúcar adicionado que consumimos. Em média, os americanos comem cerca de 17 colheres de chá de açúcar adicionado todos os dias - substancialmente mais do que o recomendado pelas Diretrizes Dietéticas dos EUA ', recomendou no máximo 12 colheres de chá com uma dieta de 2.000 calorias. Isso totaliza 57 libras por ano.

"Nosso sistema alimentar está completamente fora de controle", diz Laura Schmidt, PhD, MSW, MPH, professora de política de saúde e pesquisadora principal da iniciativa SugarScience da UCSF.

Um corpo crescente de evidências científicas agora vincula o consumo excessivo de açúcar adicionado a longo prazo a diabetes, cáries, doenças hepáticas e cardíacas. Muitas dessas evidências se concentram em um conjunto de questões metabólicas, conhecidas coletivamente como síndrome metabólica (SM), que aumentam o risco das pessoas de desenvolver doenças crônicas. Esses problemas incluem resistência à insulina, açúcar elevado no sangue, altos níveis de gordura no sangue (triglicerídeos), colesterol alto, pressão alta e uma condição conhecida como "barriga de açúcar".

Um dos principais culpados no SM é a frutose. A frutose é encontrada naturalmente em frutas e mel, mas em alimentos e refrigerantes processados ​​é extraída do milho, beterraba ou cana-de-açúcar, despojada de fibras e nutrientes e concentrada. Quase todos os açúcares adicionados, mesmo os saudáveis, como o açúcar de cana orgânico, contêm frutose significativa. O açúcar de mesa, por exemplo, é de 50% de frutose. O tipo mais comum de xarope de milho com alto teor de frutose, uma forma líquida concentrada de açúcar adicionado, é de cerca de 55% de frutose.

O problema com a frutose é que o corpo pode transformar apenas muito dele em energia; o fígado transforma o restante em glóbulos de gordura chamados triglicerídeos, que em excesso podem causar estragos. O fígado libera alguns deles na corrente sanguínea, causando “barriga de açúcar” (uma forma especialmente perigosa de gordura corporal) e elevando os níveis de colesterol (que estão ligados a doenças cardíacas).

Pior ainda, os triglicerídeos que permanecem no fígado afetam a capacidade da insulina de regular o açúcar no sangue, uma condição conhecida como resistência à insulina. Isso faz com que mais frutose seja transformada em gordura e acelera a quantidade de gordura que o fígado libera no sangue. É um ciclo vicioso - muitos americanos estão presos.

Com quase metade dos californianos e milhões de pessoas em todo o país em risco de desenvolver diabetes, "estamos sentados em uma bomba-relógio", diz Schmidt.

Laura Schmidt, especialista em políticas de saúde (à direita), que colabora com a investigadora da indústria açucareira Cristin Kearns (à esquerda). Foto: Saroyan Humphrey

Documentos revelam travessuras científicas

Em 2007, Cristin Kearns, DDS, MBA, iniciou uma jornada improvável que lançaria luz sobre algumas das forças que ajudaram a nos levar a esse limiar. Sua incursão começou anos antes de se tornar professora assistente na UCSF, em uma conferência odontológica sobre a conexão entre doença gengival e diabetes. Um dos oradores principais deu seu selo de aprovação a Lipton Brisk, um chá carregado de açúcar. Assustado, Kearns o perseguiu e perguntou como ele poderia chamar o chá adoçado de saudável. "Não há evidências ligando o açúcar à doença crônica", ele respondeu calmamente.

"Eu fiquei sem palavras", lembra Kearns. "Eu literalmente não tinha palavras."

Afinal, ela viu como as bebidas açucaradas prejudicavam a saúde bucal de seus pacientes. Alguns tinham cáries em todos os dentes, e ela sabia que a cárie era a principal doença crônica que afligia as crianças.

Outro palestrante da conferência, este do Programa Nacional de Educação em Diabetes do governo federal, compartilhou um panfleto de aconselhamento dietético que não dizia nada sobre a ingestão de açúcar. "Achei isso estranho", diz Kearns. Ela trabalhava em uma clínica no centro da cidade, onde muitos pacientes tinham diabetes, e estava claro para ela que o excesso de açúcar desempenhava um papel importante na doença.

O que estava acontecendo? Kearns não desistiu dessa pergunta, então ela foi para casa e começou a pesquisar sobre açúcar. Impulsionada por um palpite incômodo, ela se concentrou nos jogadores por trás da desconexão entre sua experiência e o que ouviu de "especialistas". Up apareceu no site da Sugar Association, um grupo comercial que remonta a 1943; seus membros incluem Domino Sugar, Imperial Sugar e outros produtores de açúcar.

Quanto mais Kearns descobriu sobre a Associação de Açúcar, mais convencida ela se tornou de que eles estavam influenciando a ciência e as políticas federais.

Quanto mais Kearns descobriu sobre a Associação de Açúcar, mais convencida ela se tornou de que eles estavam influenciando a ciência e as políticas federais. Ela deixou o emprego para procurar arquivos em todo o país. Um dia, ela entrou no ramo: 1.500 documentos internos da Associação do Açúcar relacionados a uma campanha de relações públicas lançada pelo setor em 1976. Os documentos mostraram claramente o plano do setor de influenciar a revisão regulatória da Food and Drug Administration sobre a segurança do açúcar. "Eu não podia acreditar que tinha encontrado", diz ela.

Kearns veio para a UCSF como bolsista de pós-doutorado em 2013 para aprender a analisar as táticas da indústria, atraídas pela experiência do corpo docente em combater a indústria do tabaco. Na década de 1990, a análise da UCSF de milhares de documentos da indústria do tabaco mostrou que as empresas de tabaco conheciam os graves perigos do fumo há décadas, mas retiveram essa informação do público para proteger seus lucros.

Os frutos de seu trabalho revelaram a estratégia de décadas da indústria açucareira para minimizar os efeitos potencialmente prejudiciais à saúde dos adoçantes. Ela encontrou fortes evidências de que a indústria havia manipulado a ciência para proteger seus interesses comerciais, influenciar regulamentações e moldar a opinião pública. (O setor contestou essa avaliação por meio de declarações públicas da Sugar Association.)

Um de seus estudos, publicado na JAMA Internal Medicine, mostrou que a Sugar Research Foundation, que mais tarde se tornou a Sugar Association, reconheceu, desde 1954, que se os americanos adotassem dietas com pouca gordura, o consumo per capita de sacarose aumentaria mais que um terço.

Em meados da década de 1960, no entanto, os pesquisadores começaram a se perguntar se o açúcar poderia estar relacionado a doenças cardíacas. A Sugar Research Foundation pagou hoje a três cientistas de Harvard o equivalente a US $ 50.000 para revisar a pesquisa existente sobre açúcar, gordura e doenças cardíacas. Sua análise, publicada no prestigiado New England Journal of Medicine (NEJM), minimizou o vínculo entre açúcar e saúde do coração e promoveu a gordura como a culpada.

"Foi claramente uma avaliação tendenciosa", diz Kearns, que passou um ano analisando as comunicações entre a indústria e os pesquisadores, bem como os estudos incluídos na revisão. "A revisão da literatura ajudou a moldar não apenas a opinião pública sobre o que causa problemas cardíacos, mas também a visão da comunidade científica de como avaliar os fatores de risco da dieta para doenças cardíacas", diz ela.

Essas táticas contribuíram para a mania de baixo teor de gordura, iniciada no início dos anos 70 e paralela ao aumento da obesidade, segundo Kearns e Schmidt. Muitos especialistas em saúde incentivaram os americanos a reduzir sua ingestão de gordura, o que levou as pessoas a ingerir alimentos com pouca gordura, mas cheios de açúcar (pense nos biscoitos da SnackWell). A tendência é um exemplo de "como a indústria penetrou profundamente na ciência para distorcer os fatos sobre o que é bom para a nossa saúde", diz Schmidt, co-autor do artigo da JAMA.

Outro estudo de Kearns, publicado na PLOS Biology, mostrou que a indústria também retinha evidências científicas críticas. Em 1968, a Sugar Research Foundation financiou um projeto de pesquisa em animais para iluminar a conexão entre açúcar e saúde do coração. Os primeiros resultados revelaram uma ligação potencial entre sacarose e câncer de bexiga. Poucas semanas após a obtenção de evidências conclusivas de que a sacarose eleva os triglicerídeos no sangue, interagindo com as bactérias intestinais, a fundação encerrou o estudo. Os resultados nunca foram publicados. Na época, o FDA estava decidindo se deveria adotar uma postura rígida em relação aos alimentos ricos em açúcar. Kearns diz que se os resultados tivessem sido divulgados publicamente, o açúcar poderia ter sido analisado mais fortemente.

Com milhares de documentos ainda a serem analisados ​​e mais arquivos sendo identificados, ela acredita que acabou de arranhar a superfície da influência do setor. "É vasto", diz ela. "Eu poderia estar fazendo isso há anos."

Schillinger, especialista em diabetes, também está investigando vieses na ciência do açúcar. Em um relatório publicado no Annals of Internal Medicine, em coautoria com Kearns, ele revisou os 60 estudos entre 2001 e 2016 que analisavam se as bebidas açucaradas contribuem para a obesidade ou o diabetes. Dos 26 estudos que não encontraram vínculo, todos foram financiados pelo setor de bebidas açucaradas ou conduzidos por pessoas com vínculos financeiros com o setor. Dos 34 estudos que encontraram um link, apenas um foi financiado pela indústria de bebidas; o restante foi financiado de forma independente.

"Foi de longe o relacionamento mais forte. Eu observei entre conflitos de interesse e ciência", diz Schillinger.

Pare de se culpar

Como as doenças crônicas relacionadas ao açúcar são amplamente evitáveis ​​com mudanças na dieta e na atividade física, há uma tendência de apontar o dedo para as pessoas por fazerem más escolhas e serem preguiçosas. As empresas de refrigerantes aumentam a cacofonia alegando que seus produtos podem ser apreciados como parte de um estilo de vida saudável.

Essas idéias são ruins, dizem os cientistas açucareiros.

"Precisamos parar de culpar as pessoas por ficarem doentes e começar a mudar nosso ambiente de comida louca", diz Schmidt. “Isso coloca um fardo incrível para os indivíduos. As escolhas das pessoas são muito limitadas quando 74% de nossos alimentos acrescentam açúcar. ”E esse ônus recai mais sobre aqueles que não têm tempo e dinheiro para comprar e preparar alimentos saudáveis.

Cientistas e formuladores de políticas podem mudar o meio ambiente, seguindo as mesmas estratégias de prevenção de saúde pública usadas para combater o Big Tobacco, diz Schmidt.

"É fácil esquecer que, nos anos 50 e 60, fumar era a norma", explica ela. As pessoas fumavam em aviões, no trabalho, em restaurantes, até em hospitais. "Você poderia comprar cigarros em nossas máquinas de venda de centros médicos", diz ela. “As autoridades de saúde pública mudaram o meio ambiente. Eles fizeram isso impopular fumar. ”Eles fizeram isso reunindo evidências dos perigos do tabaco, alertando as pessoas sobre seus danos, advogando impostos, pressionando para que os cigarros fossem levados para trás dos balcões e pedindo que o fumo fosse proibido de bares e prédios públicos, entre outros. outras abordagens. Eventualmente, a taxa de mortalidade por câncer de pulmão despencou.

"Estamos nos estágios iniciais desse tipo de batalha da saúde pública em torno do açúcar", diz Schmidt. O UCSF já começou a implementar muitas estratégias, incluindo estas:

1. Fornecer informações baseadas em evidências aos legisladores e ao público.

O site SugarScience.ucsf.edu da UCSF destaca as evidências sobre o açúcar e seu impacto na saúde. O site reflete uma revisão exaustiva de mais de 8.000 trabalhos científicos publicados até o momento. Os estudos são rigorosamente revisados, incluindo o viés do autor e os conflitos de interesse.

Além disso, a Biblioteca de Documentos da Indústria da UCSF - que abriga documentos da indústria do tabaco - e o Instituto de Estudos de Políticas de Saúde da UCSF Philip R. Lee lançaram o primeiro arquivo de documentos da indústria de alimentos em novembro de 2018. Inclui milhares de documentos previamente secretos da indústria de alimentos executivos, incluindo o estoque de Kearns, mostrando como a indústria manipula a saúde pública. É aberto a jornalistas, acadêmicos e público.

2. Taxe produtos que nos deixam doentes.

Schmidt está trabalhando em iniciativas de imposto sobre refrigerantes com os formuladores de políticas na área da baía e em todo o mundo, da Índia à África e ao México. "Os impostos desencadeiam o que chamo de ciclo virtuoso de formulação de políticas", diz ela. Os impostos desencorajam gentilmente os consumidores de comprar produtos nocivos, ao mesmo tempo em que geram fundos que os governos podem despejar na prevenção - como melhor rastreamento de diabetes, construção de postos de abastecimento de água em comunidades de baixa renda e promulgação de mensagens de saúde pública.

A indústria de bebidas, no entanto, argumenta que esses impostos tornam mais difícil para indivíduos de baixa renda comprar mantimentos e destacar injustamente refrigerantes. Mas esse não é o caso se o valor do imposto for devolvido às comunidades de baixa renda por meio de programas que promovam alimentação saudável e acesso à água limpa, afirma Schmidt. A indústria gastou milhões de dólares em todo o país na última década para derrotar iniciativas de imposto sobre refrigerantes. Em junho de 2018, a legislatura da Califórnia aprovou um projeto de lei defendido pela indústria de refrigerantes que proíbe as cidades e condados da Califórnia de passar novos impostos sobre bebidas açucaradas por 12 anos. Os pesquisadores da UCSF dizem que isso prejudica significativamente as cidades e municípios da prevenção de doenças crônicas relacionadas à dieta por meio dessa tributação.

"Foi uma semana muito ruim", diz Schmidt. “Essas empresas nos superam totalmente. É como Davi versus Golias. ”Essas lutas são o motivo pelo qual é essencial que os cientistas obtenham evidências nas mãos dos formuladores de políticas e do público, diz ela.

3. Avise as pessoas sobre os danos.

Schmidt, Schillinger e outros membros da UCSF estão tentando emitir avisos, mas a indústria de refrigerantes também está frustrando esses esforços. Os pesquisadores trabalharam com os legisladores locais para ajudar a aprovar, em 2015, a primeira lei do mundo exigindo que outdoors anunciando bebidas açucaradas incluíssem um aviso. "Isso foi enorme", diz Schillinger. "Um marco brilhante para a saúde pública."

Mas a indústria de bebidas contestou o decreto-lei e um tribunal de apelações o bloqueou, dizendo que tinha como alvo injusto um grupo de produtos. Em janeiro de 2018, o tribunal de apelações disse que ensaiaria o caso.

Acorde com a influência

"Precisamos que o público em geral fique ciente do que está acontecendo", diz Schillinger, especialista pago pela defesa da cidade de São Francisco contra a ação do setor para bloquear a ordenança de outdoors. Essa experiência, juntamente com sua pesquisa e cuidados com os pacientes, o convenceu de que a luta pelo açúcar é um problema social que precisa de muito mais interessados. "Se este é apenas um problema médico versus a indústria, perderemos", diz ele.

"Precisamos que o público em geral fique ciente do que está acontecendo" com influência da indústria, diz Dean Schillinger.

Para esse fim, Schillinger co-criou uma campanha de mídia social incentivando jovens de cor a expressar sua indignação em peças em primeira pessoa, com palavras faladas que reformulam o diabetes como um problema social e ambiental, não apenas médico. Chamada "The Bigger Picture", a campanha obteve quase 2 milhões de visualizações e ganhou inúmeros prêmios de saúde pública e filmes / mídia. Muitos departamentos de saúde o adotaram para suas próprias mensagens públicas.

Schmidt aponta para outras tendências encorajadoras - impostos sobre refrigerantes foram implementados em 33 países, por exemplo -, mas diz que ainda temos um longo caminho a percorrer para evitar o tsunami que se aproxima de doenças causadas pelo açúcar.

“Essas indústrias sabem que o açúcar vende, sabem que é gostoso, sabem que as pessoas querem. Eles não vão parar de fazer o que fazem ", diz ela.

Mas com a ciência do lado deles, os pesquisadores da UCSF também não. Eles continuarão buscando um final doce para o reinado de adição de açúcar.