Em uma viagem à biblioteca durante meu último ano de faculdade, quando eu estava em um nadir na minha anorexia - três meses antes de entrar na reabilitação - desabei em uma escada, fraca por falta de comida e esforço excessivo. Eu não tinha certeza de voltar ao meu dormitório. Havia uma maçã na minha bolsa que poderia ter ajudado, mas eu já havia distribuído cuidadosamente as calorias do dia, e a maçã não foi incluída. Comer a maçã agora significaria não tomar uma cerveja mais tarde, e isso era impensável. De uma maneira que eu não poderia ter articulado no momento, essa bebida era tão essencial para minha anorexia quanto manter minha contagem de calorias. Me preparei no parapeito e continuei subindo as escadas.

O álcool pode parecer um amigo improvável para alguém com um distúrbio alimentar, mas a bebida tem sido minha cúmplice durante grande parte da minha luta de duas décadas com a anorexia, e não estou sozinha. Até 50% das pessoas com transtornos alimentares abusam de álcool ou drogas ilícitas, uma taxa cinco vezes maior que a população em geral, enquanto até 35% das pessoas com problemas de abuso de substâncias também têm transtornos alimentares, uma taxa 11 vezes maior que a população em geral . É importante levar esses números com um grão de sal, pois eles geralmente se baseiam nos casos mais graves - mas, ainda assim, o consenso geral é que as pessoas com distúrbios alimentares têm casos mais altos de abuso de álcool do que aqueles sem.

A taxa de abuso de álcool varia muito, dependendo do tipo de distúrbio alimentar. Aqueles com bulimia têm uma probabilidade três vezes maior de abusar do álcool do que os não-bulímicos, e aqueles com transtornos por abuso de substâncias têm maior probabilidade que a população em geral de exibir distúrbios alimentares enquanto permanecem abaixo do limiar de diagnóstico de anorexia ou bulimia. Aqueles com anorexia - meu distúrbio alimentar não-escolha - são menos propensos a abusar do álcool. Curiosamente, isso está alinhado com a minha experiência: quando eu me encaixo em todos os critérios de diagnóstico para anorexia, você nunca me classifica como alcoólatra, porque bebi apenas uma luz de Beck (64 calorias por garrafa!) Por dia.

O que a pesquisa perde, no entanto, é que, embora um anoréxico não beba muito, o álcool que ele bebe pode ser tão destrutivo quanto é para quem bebe mais.

Dadas as calorias do álcool e a erosão do autocontrole que ele cria, por que a bebida é tão comum entre pessoas com distúrbios alimentares? A resposta é neurobiológica, psicológica e prática. A pesquisa sugere que o abuso de álcool e os distúrbios alimentares podem estar relacionados à atividade atípica nos peptídeos opióides endógenos do cérebro, que influenciam o consumo de álcool e alimentos. Estudos de imagem cerebral também mostraram que aqueles com anorexia aumentaram o controle executivo e a capacidade de inibir seus comportamentos. Enquanto isso, aqueles com bulimia - e distúrbio de abuso de substâncias - têm uma inibição reduzida, levando a uma personalidade mais impulsiva, ligada à bulimia, transtorno da compulsão alimentar periódica e abuso de álcool. De acordo com Melainie Rogers, do centro de tratamento de transtornos alimentares Balance, aqueles com transtornos alimentares também tendem a exibir maior estimulação da amígdala, que regula nossa resposta de luta ou fuga, e podem recorrer aos efeitos sedativos da bebida para acalmar essa ansiedade constante . Também pode haver um componente genético.

Comportamentos com distúrbios alimentares podem aumentar suas chances de abuso de álcool mais tarde na vida. Um estudo mostrou que a privação de alimentos causa alterações nas vias de recompensa do sistema nervoso central, o que aumenta seu desejo de consumir substâncias gratificantes, como o álcool. Enquanto isso, fazer dieta durante a pré-adolescência era um indicador para o alto consumo de álcool mais tarde na vida - o que, dado que eu fui hospitalizado por anorexia aos 11 anos, é preocupante.

Os transtornos alimentares e o abuso de álcool podem ser usados ​​para afastar emoções negativas após um trauma ou em momentos de agitação ou estresse. Lembro-me de ficar impressionada com a transição do ensino fundamental para o ensino médio e sentir minha ansiedade se dissolver fisicamente quando pensei em minha anorexia nascente. Restringir era tão simples, tão controlável; parecia que se eu pudesse focar nisso, tudo estaria bem. Quando fiquei mais velho, descobri que o álcool tem um efeito dissolvente semelhante.

O álcool, contra-intuitivamente, pode ser usado para apoiar comportamentos desordenados na alimentação. Ele suprime a fome, causa ressaca que torna a comida desagradável e, para aqueles com bulimia, pode causar vômito. Durante anos, o álcool me permitiu manter a capacidade de não comer o dia todo, economizando minhas calorias durante a noite. Enquanto comer demorava menos de 30 minutos e me deixava imediatamente ansioso e com fome novamente mais tarde, eu podia tomar uma bebida de baixa caloria durante uma hora, até duas, enquanto simultaneamente silenciava minha ansiedade e fome. Além disso, o álcool atenuou um dos efeitos menos comentados da anorexia, porém mais insidiosos: o tédio.

Hoje, sou o que você pode chamar de anoréxica de sublimiar: tenho pairado um ponto ou 12 abaixo de um IMC saudável há anos, mas ninguém está tentando me hospitalizar. Saio para comer com os amigos e geralmente passo como "normal", mas me apeguei a certos comportamentos e atitudes desordenados - e o álcool me ajudou a fazê-lo.

Não foi até um "Setembro Sober" recente que eu vi claramente o papel do álcool em minha alimentação anormal. Uma tarde, me vi morrendo de fome, mas, em vez de ignorar a fome e esperar que ela se transformasse em uma sensação anoréxica eufórica, percebi que não teria calorias com álcool naquele dia, para poder comer alguma coisa. Depois de muito debate interno, comi um saquinho de amêndoas, o que me deixou saciado, mais concentrado, menos frenético - e inesperadamente me impediu de desejar álcool. Durante toda a tarde, fiquei pensando em quanto queria um copo de vinho depois do trabalho, mas depois que comi, esses pensamentos desapareceram.

Naquele momento, entendi que meu desejo por álcool tinha sido causado pela necessidade de comida do meu corpo e pela recusa de minha mente em fornecê-lo.

Essa não parece ser uma opinião amplamente compartilhada, mas comecei a pensar que o álcool às vezes pode ser útil para aqueles que sofrem de distúrbios alimentares. Não estou falando de pedidos de pizza tarde da noite estimulados por inibições abaixadas pelo álcool; na minha experiência, dias de restrição punitiva seguem essas "compulsões". Estou falando da maneira sorrateira de o álcool permitir que os anoréxicos obtenham calorias que de outra forma não seriam. Comecei a beber mais quando me mudei para o Brooklyn, cinco anos atrás (culpe o estresse, o frio, o que seja), e isso me permitiu ganhar o peso que eu precisava para colocar na minha calça novamente e não parecer muito chocante nas fotos. Embora tenha as mesmas calorias, o álcool não carrega a mesma bagagem que a comida: beber não significa que sou preguiçoso ou guloso, mole ou fraco; isso não me deixa enojado com a minha falta de autocontrole. O álcool era a brecha que me permitia realimentar.

Se o álcool é usado como combustível para comportamentos desordenados ou como ferramenta de recuperação, depende de uma ampla gama de fatores diagnósticos, fisiológicos e situacionais. Em qualquer um dos casos, o importante é investigar além dos impulsos para restringir, compulsão, bebida ou purgação e observar suas origens. Perceber que meus desejos por álcool eram muitas vezes uma necessidade equivocada de comida melhorou meu relacionamento com os dois e me ajudou a entender que, sob meus comportamentos esquivos e ansiosos, minhas obsessões e distorções, é um medo da minha própria fome. Estou aprendendo, lentamente, que minha fome não vai me matar, que posso deixá-la dizer sua paz e responder, dando ao meu corpo o que ele precisa.

Depois de dominar isso, realmente mereço uma bebida.