Recentemente, aprendi com um eminente cardiologista que cerca de metade de todos os pacientes primeiro relata doenças cardíacas a seus médicos ao cair mortos. Nenhuma conversa em que o médico se deita com uma mão sensível e sussurra: "Estou um pouco preocupado com seus triglicerídeos". Apenas fibrilação seguida de parada abrupta. Estrondo. Finis.

Até o momento, ninguém conseguiu identificar a causa exata da morte súbita cardíaca. É um desequilíbrio químico no corpo devido a anos de maus hábitos alimentares? É um curto-circuito elétrico em que o coração falha em obter os sinais corretos nas membranas celulares que falham? Ninguém sabe direito. Mas uma quantidade significativa de pesquisadores médicos acha que isso pode ter algo a ver com o ácido graxo ômega-3.

O que primeiro me chamou à questão do ômega foi a mesma coisa que atrai a maioria das pessoas para o ômega-3. Eu estava chegando aos 50 anos. Minha pressão arterial estava mais alta, meu batimento cardíaco aumentava, minha energia diminuía. O colesterol, do tipo ruim, flertava com a necessidade de medicação. Quando aceitei o desejo noturno de vasculhar a teia sombria do mundo dos suplementos, procurando uma maneira não farmacêutica de contornar todas essas aflições, o ômega-3 estava em cada esquina.

Uma busca pela frase "ômega-3 pode" produziu uma panóplia bizarra de especulações. Os ômega-3 podem "ajudar a prevenir doenças cardíacas nas coronárias", "aumentar o volume cerebral", "aumentar a competitividade dos espermatozóides", "construir músculos em adultos mais velhos", "prevenir algumas formas de depressão", "ajudar a diminuir o risco de diabetes tipo 2". Muitas hipóteses. Tomados coletivamente, eles prometeram nada menos que uma cura para a própria meia idade.

Mas o que foi o ômega-3? O que realmente fez no corpo humano e no mundo natural? Por que sempre foi mencionado, mas nunca explicado satisfatoriamente? Essas perguntas me levaram a uma jornada global de ômega, do Peru mais escuro à Antártica, ao longo do Mediterrâneo até o topo da Noruega, e à reunião anual da indústria de ômega-3 nas Ilhas Canárias.

Mas assim que comecei a percorrer o mundo, uma série de estudos negativos sobre ômega-3 começou a chegar às impressoras. O New England Journal of Medicine, o Journal of American Medical Association e vários outros aproveitaram o que viram como uma farsa ômega. O mais danoso de todos foi uma meta-análise no Journal of the American Medical Association que revisou dezenas de estudos recentes e concluiu que a suplementação com ômega-3 “não estava associada a um risco menor de mortalidade por todas as causas, morte cardíaca, morte súbita, infarto do miocárdio ou derrame com base em medidas de associação relativas e absolutas. ”

Embora os ácidos graxos ômega-6 sejam tão essenciais ao corpo humano quanto os ômega-3, a maneira como os comemos hoje está fora de sincronia.

Foi quando percebi que tinha que olhar muito mais além do que os suplementos. Eu tive que olhar para o ômega-3 no contexto de todos os outros alimentos que ingerimos e dos sistemas que produzem esses alimentos. Foi isso que me levou à luta épica entre o mundo do ômega-3 e o mundo do ômega-6. O médico que me ensinou isso foi um clínico grego chamado Artemis Simopoulos, cuja história estava contida em uma história ômega-3 pela escritora científica Susan Allport, chamada A Rainha das Gorduras.

Os Simopoulos cresceram em meio a um pânico com a gordura. Depois que o presidente Eisenhower sofreu um ataque cardíaco no cargo e Ancel Keys publicou seu Estudo dos Sete Países que demonizava a gordura saturada e o colesterol, os americanos passaram a acreditar que toda a gordura era ruim. Mas Simopoulis discordou dessa maneira de pensar, porque não tratava da maneira dinâmica como certas gorduras agiam no corpo humano. "Eu conheci Ancel Keys", disse-me Simopoulos sobre uma xícara de café grego escuro e escuro, estampado com uma ilustração do Parthenon. "Keys não era médico. Ele não entendeu o metabolismo humano. Tudo o que importava com Keys era gordura saturada.

A presença dominadora de Keys e sua obsessão pelo colesterol incomodavam tanto Simopoulos que ela começou uma análise dos padrões alimentares tradicionais do Mediterrâneo. Enquanto lecionava no Instituto Agronômico Mediterrâneo de Chania, ela voltou a alguns dos dados originais do Estudo dos Sete Países e fez análises adicionais do que pensava ser o verdadeiro modelo para comer. Simopoulos encontrou uma diferença marcante - em particular, a presença de uma suculenta chamada beldroega.

Purslane é uma planta que cresce selvagem em todo o terreno acidentado das ilhas gregas e promontórios costeiros. Simopoulos percebeu isso um dia na década de 1970, enquanto observava os hábitos alimentares de galinhas na casa de campo de sua família. Quase como um pássaro, ela notou, eles comeram beldroega. Como, Simopoulos se perguntava, isso se refletia na composição química de galinhas e ovos?

De volta ao laboratório lipídico do National Institutes of Health, ela e Norman Salem, PhD, fizeram um perfil de ovos gregos e os ovos produzidos por galinhas alimentadas com grãos nos Estados Unidos. A análise lipídica foi surpreendente. O ovo grego tinha uma proporção de ácidos graxos ômega-6 para ômega-3 próximos de um para um. O ovo dos EUA mostrou uma proporção de ômega-6 para ômega-3 de 20 para um. Simopoulos percebeu que esse desequilíbrio apareceu em toda parte na dieta dos EUA. Os óleos de cozinha em que os americanos afogavam sua comida eram notoriamente fora de ordem. Óleo de milho: 66 para um. Soja, o óleo mais prevalecente de todos: 12 para um. Tomado coletivamente, esse desequilíbrio foi o que um clínico do National Institutes of Health me disse que era "a maior mudança isolada na dieta americana nos últimos cem anos".

Simopoulos acreditava que este era um erro alimentar crítico, principalmente porque o ômega-6 excessivo leva o corpo a direções negativas em relação à inflamação. A inflamação é uma das principais formas de o corpo se preparar para se defender contra ataques microbianos. Começa quando os capilares se dilatam, abrindo uma porta para os glóbulos brancos lançarem um contra-ataque contra bactérias e vírus.

Os problemas com a inflamação começam quando não desaparecem. Períodos prolongados de inflamação exercem pressão sobre os nervos e possivelmente estimulam os receptores de dor nas áreas afetadas. A inflamação tem sido implicada em doenças cardiovasculares, demência, câncer, diabetes tipo II e artrite. O fato de o povo mediterrâneo ter geralmente taxas mais baixas de todas essas doenças implicava que o padrão alimentar mediterrâneo de alguma forma tratava da inflamação.

É aqui que entram os ácidos graxos ômega-6. Estes incluem o ácido araquidônico, que é um precursor dos compostos chamados prostaglandinas que, em algumas reações, podem ser inflamatórias. Antes de iniciar suas próprias investigações, Simopoulos vinha acompanhando o trabalho de William Lands e outros bioquímicos que haviam estudado as maneiras como os ômega-6 são processados ​​nas células humanas.

Ômega-3 e ômega-6 são ácidos graxos essenciais que nosso corpo precisa para funcionar e que devemos obter de nossa dieta. Dito isso, eles podem conduzir as células em direções químicas marcadamente diferentes - tão diferentes que Lands as descreve como Caim e Abel, irmãos, mas inerentemente competitivos.

Isso faz sentido se você considerar o que os ômega-3 e ômega-6 fazem na natureza. Os ômega-3 trabalham no corpo dos peixes para aumentar a flexibilidade e acelerar a transferência de energia através das membranas celulares. É por isso que eles estão tão presentes em peixes de água fria, como salmão e cavala. Mas o objetivo dos ômega-6 nos metabólicos ecológicos parece mais importante para armazenar energia do que gastá-la. É por esse motivo que as culturas de sementes como milho e soja são tão ricas em ácidos graxos ômega-6.

Para médicos como Simopoulos, o desequilíbrio entre ômega-6 e ômega-3 parecia uma causa plausível para muitas doenças ocidentais. Fat era responsável, mas não da maneira que Keys havia proposto. Em vez disso, as gorduras foram reativas, e diferentes gorduras reagiram de maneiras diferentes. Essa revelação levou Simopoulos a reconstruir o que o povo mediterrâneo antigo comia. Sua conclusão foi que, como o frango que ela observara arrancando beldroega, os primeiros seres humanos do Mediterrâneo comeriam uma combinação de verduras silvestres ricas em ácidos graxos de cadeia curta, frutos do mar com ômega-3 de cadeia longa, navegando caça selvagem, azeite monoinsaturado e apenas um punhado de grãos. Tudo isso resultaria em uma antiga dieta mediterrânea que tinha uma proporção de cerca de um para um.

Assim, enquanto os ômega-6 são tão essenciais para o corpo humano quanto os ômega-3, a maneira como os comemos hoje está fora de sincronia com os alimentos com os quais evoluímos. Um estudo recente de 2016 no British Journal of Nutrition descobriu que carne e laticínios orgânicos, que normalmente são alimentados com mais capim do que os animais convencionais, tinham um nível de ômega-3 50% maior que os animais alimentados com grãos.

Mas os americanos não comem assim. Nossa dieta é fortemente inclinada para o ômega-6. Comemos animais que comem principalmente milho e soja - culturas que subsidiamos no valor de mais de US $ 15 bilhões por ano. Comemos produtos processados ​​de batata e trigo se afogando no óleo de soja. Favorecemos sobremesas embebidas em xarope de milho rico em frutose. Ao todo, consumimos cerca de 200 libras de carne de comida terrestre anualmente, em comparação com menos de 15 libras de frutos do mar. E não é de admirar - todos os programas federais de frutos do mar combinados recebem menos de US $ 1 bilhão em apoio governamental anualmente.

O que aconteceria se fizéssemos o ômega-3 não apenas um complemento que tomamos para equilibrar nossos outros maus comportamentos, mas também a base para uma nova dieta humana?

A outra coisa que preocupa uma maneira de comer ômega-6 é o dano que causa ao planeta. Após a produção de energia, o cultivo de alimentos terrestres é a maior fonte de gases de efeito estufa do planeta. A carne confinada gera grande parte das emissões mundiais de metano, e o metano é um gás de efeito estufa muito mais potente que o dióxido de carbono. E quando olhamos para o impacto do carbono nos frutos do mar, isso nos preocupa ainda mais com as conseqüências de continuar nossa atual maneira de cultivar alimentos intensivos em carbono.

O que significaria para a saúde planetária e a saúde humana se seguíssemos um tipo de princípio ômega, em que descobrimos uma maneira de tornar o ômega-3 não apenas um complemento que tomamos para equilibrar nossos outros maus comportamentos, mas a base para uma nova dieta humana? Como seria um mundo ômega-3? Mais urgentemente para a pessoa que atinge a meia-idade, como seria a saúde humana em um mundo onde o ômega-3 era o núcleo do sistema alimentar, em vez de relegado a um canto de uma loja de suplementos?

Muito disso está detalhado em mais detalhes no meu livro O Princípio Omega. Mas, para começar, aqui estão alguns primeiros passos básicos:

Faça uma dieta mediterrânea / “pesceterranean”.

O que significa comer uma dieta mediterrânea? Quando perguntei a Walter Willett, um dos estudiosos mais citados da dieta, ele colocou de maneira bem simples: “É um pacote completo de componentes saudáveis ​​- formas saudáveis ​​de gordura, grãos integrais em comparação com grãos refinados, uma variedade de frutas e legumes, nozes, quantidades modestas de laticínios e baixas quantidades de carnes vermelhas. Coloque tudo isso junto e basicamente descreva a dieta mediterrânea. ”No modelo pesqueiro, você se esforçaria para tornar a porção de proteína animal da dieta o mais baseada em oceanos possível.

Tente obter seus ômega-3 dos alimentos sempre que possível.

Quando perguntei ao cientista da NOAA, Gary Wikfors, se algum de seus trabalhos na NOAA havia influenciado seus hábitos alimentares pessoais, ele respondeu sem rodeios: “O primeiro aspecto muito prático do meu conhecimento científico que influencia minha nutrição é rejeitar suplementos. Isso vem de anos de trabalho com químicos lipídicos e amostras de algas e as precauções necessárias para evitar a oxidação. Nenhum lipídio é mais propenso a oxidação que o ômega-3. A oxidação resultará na criação de compostos citotóxicos. ”

Esses compostos não são, na melhor das hipóteses, úteis para as células vivas. Em uma indústria em que muito óleo de peixe ainda está sendo colhido usando vasos que não possuem refrigeração necessária, a oxidação continua sendo um problema. Eventualmente, pode ser resolvido, mas, por enquanto, siga o argumento de que um alimento deve ser consumido no contexto, e tomar um suplemento à base de lipídios fora do contexto de outros lipídios parece funcionar contra a lógica metabólica. De qualquer forma, quatro filetes de anchovas são suficientes para atender à dose diária de 500 miligramas que a maioria dos médicos de família sugere para o consumo de ômega-3.

Verifique sua proporção ômega 3: 6.

Embora continue havendo debates em torno da ingestão de suplementos de ômega-3, parece haver uma associação bastante forte entre manter um nível saudável de ômega-3 nos lipídios do sangue e diminuir o risco de doenças cardiovasculares. Agora é possível determinar o nível de ômega-3 no seu próprio sangue. Atualmente, várias empresas estão ativas nessa área. Um deles, com sede em Sioux City, Dakota do Sul, é chamado OmegaQuant. Por uma taxa modesta que não requer uma visita a um médico, o OmegaQuant enviará um teste de picada no dedo e dentro de algumas semanas fornecerá o perfil lipídico do seu sangue, incluindo um detalhamento do seu ômega-3 / ômega- Relação de 6.

Coma peixe oleoso baixo na cadeia alimentar.

Anchovas, arenque, cavala e badejo são todos os peixes que acabam sendo consumidos principalmente em rações e suplementos para animais, mas são, de fato, saudáveis ​​e baratos.

Coma mexilhões ou outros bivalves de criação.

Os mexilhões têm uma pegada de carbono 30 vezes menor que a carne bovina. Atualmente, os americanos mal os comem. O aumento do consumo incentivará um aumento na produção.

Coma carne e laticínios com moderação e de animais alimentados com capim.

Provavelmente não é realista afastar todos os leitores da carne. Mas um passo em direção a uma melhor gestão do planeta seria limitar a quantidade de carne que ingerimos em geral a algumas porções por mês - a quantidade, a propósito, recomendada em uma dieta mediterrânea. Chega-se ainda mais ao ideal mediterrâneo se prefere carne de pasto em vez de animais em confinamento. Os animais alimentados com capim produzem menos metano e têm uma pegada de carbono significativamente menor. Quando criados em pastagens bem manejadas, eles têm o benefício adicional de reter nutrientes nas terras agrícolas e reduzir o fluxo de resíduos nos rios e outros corpos d'água. A carne e os laticínios alimentados com capim também são mais altos em ômega-3 do que os animais em confinamento, embora tenha em mente que seus níveis de ômega-3 são uma fração dos encontrados em peixes oleosos.

De The Omega Principle, de Paul Greenberg, publicado pela Penguin Press, uma impressão do Penguin Publishing Group, uma divisão da Penguin Random House, LLC. Copyright © 2018 por Paul Greenberg.