A virada de uma fase: como as pessoas de meia idade (e mais velhas) estão redefinindo o envelhecimento e o ativismo

A primeira vez que me lembro de alguém me dizendo que eu cresci com minhas crenças apaixonadas foi quando eu estava no ensino médio. Pelo fato de ter sido uma peste por minhas convicções a vida toda, tenho certeza de que aconteceu mais cedo, mas minha memória mais distinta foi quando eu tinha 16 anos. Em meados da década de 1980, trabalhei como servidor e, em seguida, conhecida como garçonete, por um breve período na Bakers Square, então conhecida como Poppin 'Fresh. Recebendo um pedido de uma mulher em uma das minhas mesas, ela me perguntou sobre o chili. Eu disse a ela que era vegetariana, mas outras pessoas pareciam pedir muito. Tivemos uma breve conversa sobre meu vegetarianismo que terminou com ela me olhando de uma maneira gentil e consciente antes de dizer: "Não se preocupe, querida. Tenho certeza de que é apenas uma fase. ”Como ela era tão gentil com isso, meus truques de sempre não foram levantados, mas ela disse que como se meu vegetarianismo não fosse uma escolha minha, apenas algo que eu tinha que viver para conseguir para o outro lado, como a puberdade. De certa forma, ela estava certa: meu vegetarianismo era apenas uma fase. Foi uma fase que durou mais de dez anos, até eu colocar meus olhos em uma nova meta, que era se tornar vegana. Tornar-se vegano, algo que as pessoas zombam e me dizem que parei na primeira vez em que não comi pizza, foi uma "fase" ainda mais longa, que dura quase 24 anos.

A mesma coisa na faculdade. Eu me envolvi profundamente no ativismo: protestando contra o envolvimento dos EUA na América Central, falando contra a cultura de estupro na marcha Take Back the Night, boicotando empresas que não desinvestiriam do regime do apartheid na África do Sul. Não terminou aí, é claro. Desde divulgar os testes em animais até protestar contra o concurso Miss America (completo com faixas nas quais meus amigos e eu pintamos palavras como "Miss Ogyny"), eu era uma ativista canhota de uma grande quantidade de ofícios, sempre pronta para saltar em um ônibus mofado para ir a Washington, DC ou em uma viagem a Wichita com meus colegas agentes de mudança social. Em retrospecto, eu era um pouco como Marcia Brady quando ela estudou no ensino médio e teve uma crise de identidade que ela se inscreveu em todos os clubes. Não foi uma crise de identidade que me levou a pular em cada carroça inclinada à esquerda e com adesivos no para-choque. Era uma pura fascinação com o grande número de causas que eu estava morrendo de vontade de conectar e esse zelo foi algo que me foi dito repetidamente pelos adultos em minha vida que abandonaria uma vez que experimentasse o “mundo real”.

Claramente, eu estava fervoroso e talvez um pouco tonto com meu ativismo, mas eu quis dizer bem. E você sabe o que mais? Ainda sou ativista, mais do que nunca, embora talvez seja um pouco mais orientada para resultados e com propósito com a idade. Em outras palavras, meu ativismo amadureceu, mas ainda não cresci. Em qualquer dia, é provável que você encontre sinais de protesto na mala do meu carro como um trenó para o meu filho, e eu não aceitaria isso de outra maneira.

O que é interessante para mim é que minha experiência é contrária ao que eu cresci, que diz que à medida que envelhecemos, nos tornamos mais conservadores e mais resignados com "a maneira como as coisas são", como se fosse algum gigante universal e indestrutível que devemos finalmente aceite. Esse tropeço diz que, com nosso entusiasmo e idealismo juvenil atrás de nós, nos acomodamos em um cansaço mundial que é um sinal de maturidade e apatia, um cansaço mundial que zomba da tolice de acreditar que alguém possa realmente fazer a diferença. Durante toda a minha vida, as pessoas me disseram que eu deixaria de me importar quando entendesse melhor o "mundo real", que minha paixão pelo ativismo era bem-intencionada, mas ingênua ou, mais severamente, uma manobra óbvia de atenção. No entanto, quanto mais eu vivo no chamado mundo real, mais minhas convicções sobre justiça social se aprofundam e se tornam mais integradas, bem como sempre inclinadas para a esquerda.

Isso também se aplica a muitas outras pessoas que conheço com a minha idade ou mais. A trajetória que nos disseram que esperávamos do envelhecimento é de se estabelecer e se tornar complacente. Não achei que fosse esse o caso. Em absoluto. Faço parte do fenômeno de pessoas que rejeitam totalmente a noção de docilidade à medida que envelhecemos.

Tenho a sorte de ter pessoas incríveis no meu vórtice, muitas da minha idade (51). Alguns são como eu por terem sido ativistas de longa data, mas de alguma forma perderam o memorando de que aquilo era para ser uma coisa passageira; outros se tornaram ativos após o estágio na vida em que a sociedade geralmente considera apropriada para a idade - nossos adolescentes e 20 anos - e estão compensando o tempo perdido com o noivado hoje. Alguns sempre queimaram com o desejo de combater a injustiça e outros tiveram circunstâncias em suas vidas que alteraram seu pensamento, o que causou um efeito cascata em tudo.

O que nos une é que não estamos indo gentilmente para essa boa noite. Estamos iniciando organizações, pintando sinais de protesto, aparecendo nos escritórios de nossos representantes, arrecadando fundos, marchando, usando nossas plataformas de mídia social para espalhar a notícia sobre causas e indo de porta em porta como colportores: tudo, menos nos resignando ao “ como estão as coisas. ”

Como Debra Roppolo, 52, me disse, sua experiência de vida contradiz essa expectativa que devemos suavizar com a idade, mas ela também percebeu os benefícios colaterais da maturidade em sua defesa, o que serve bem para sua mensagem através de sua divulgação em nome de outras pessoas. animais. "Estou definitivamente mais envolvido. E mais franco - e ao mesmo tempo, sou mais capaz de expressar as coisas da maneira que acho que as pessoas podem ouvir. Por isso, estou mais disposto a abrir a boca, mas menos propenso a alienar as pessoas com meu idioma e tom quando o faço. Os benefícios da idade - ela disse. "Também não me ofereci quando era mais jovem e agora tenho a tendência de assumir mais do que deveria, porque tenho uma crença tão forte na importância do trabalho. Meu mundo se ampliou com a idade, não se estreitou.

Debra sugere algo que parece ser um tema recorrente em muitos com quem conversei sobre isso: talvez uma das maiores motivações seja que, à medida que envelhecemos, percebemos mais como nosso tempo aqui é limitado e queremos aproveitar ao máximo. Uma das coisas que tomamos como garantidas quando jovens é que temos tempo de sobra. Podemos não ter esse senso de urgência. Não há nada como receber o primeiro cartão AARP pelo correio, para enfatizar o fato de que todos estamos envelhecendo. Como disse Eric O'Grey, 59 anos, diretor de filantropia do Comitê de Médicos para Medicina Responsável e autor de Walking with Petey: “Quanto mais velho fico, mais percebo que meu tempo para motivar outras pessoas a despertar e tornar-se responsável e gentil é. ficando mais curto. É isso que me motiva a aumentar meu ativismo todos os dias. ”

Sim, é inegavelmente agridoce, mas envelhecer é algo que todos teremos que lidar em algum momento, se tivermos sorte. Mesmo como alguém que é ativista há muito tempo, para Linda Rapp Nelson, 62 anos, "crescer" significa apenas um compromisso cada vez maior com sua defesa. "Eu sempre senti o imperativo, mas envelhecer trouxe uma urgência energizante para tentar ajudar agora enquanto posso", disse ela. "Ajudar os vulneráveis, sejam eles não humanos ou humanos, é o que me tira da cama todas as manhãs."

Janice Stanger, em seus 60 anos, descreveu uma paixão semelhante que cresce à medida que envelhece. “À medida que envelheço e realmente chego em casa, tenho um tempo limitado para fazer a diferença, sou mais ativista - e não menos. Além disso, não me importo tanto com aprovação social, aceitação ou aparência quanto quando era mais jovem. Então, nada disso me atrasa. Eu nunca vou parar de trabalhar por um mundo compassivo e uma terra que floresce com a vida, não venenos. ”

As palavras de Janice falam de algo tão importante, especialmente para as mulheres que foram pressionadas pela sociedade a alcançar normas convencionais de atratividade e se esforçam para serem consideradas agradáveis. Quanta energia mental desperdiçamos nos preocupando com o que os outros pensam de nós pode ser incalculável, mas não posso deixar de pensar na deputada Maxine Waters, 80 anos, e na confiança sem desculpas que ela exalava quando respondeu à ex-Fox News o comentarista Bill O'Reilly zomba de sua aparência.

O que Maxine Waters encarna é o tipo de autodomínio que vem com a idade: ela não se importava com o que um indivíduo como Bill O'Reilly, que foi condenado a pagar acordos de somas astronômicas por vários processos de assédio sexual movidos contra ele quando ele foi empregado da Fox, pensa nos cabelos dela. Enquanto uma mulher mais jovem pode ter ficado abalada com a zombaria pública, o deputado Waters tem a autoconfiança que vem com a idade para se concentrar no que importa e saber que O'Reilly - e pessoas como ele - não merecem respirar o mesmo ar como ela, muito menos digno de um pingo de sua dúvida. Não é surpresa que alguém como Bill O'Reilly tente insultar o deputado Waters com base em algo superficial e não em substância - é assim que homens como ele tentam colocar mulheres confiantes em seu lugar - mas o que ele talvez não tenha percebido foi como ela é totalmente à prova de balas ao seu tipo de provocação. Dizer que seu pequeno soco pueril não deu certo é um eufemismo.

Algumas das pessoas com quem conversei são homens que estão tentando desfazer os danos dos O'Reillys do mundo e integrar seu ativismo à crescente consciência de que não querem recorrer a normas comportamentais dominantes no processo, pessoas como o horticultor Mychael McNeeley, 53 anos. “Aprendo mais à medida que o tempo passa, sobre como trabalhar o que importa para mim de uma maneira em que não apenas sejam reconhecidos 'emaranhados de opressões', mas também de uma maneira que não prejudique outros movimentos ou indivíduos. Este é um processo contínuo ”, afirmou. “Eu cometi e continuo cometendo erros. Eu continuo ouvindo os outros, tenho tentado muitas vezes aceitar a liderança daqueles que não são homens brancos, continuo me desculpando por onde errei e continuo tentando ser um melhor amigo para aqueles que podem ter uma experiência diferente ou provir de uma outra pessoa. fundo do que o meu. "

Além de nos desafiar a nos envolvermos de novas maneiras, a idade também pode adicionar muito mais nuances e consciência à nossa visão de mundo. Para a CPA de Maryland, Kimberly Roemer, que tem mais de 40 anos, envelhecer não a tornou mais complacente, mas, se for o caso, mais motivada a efetuar mudanças. O reconhecimento da injustiça também a obrigou a continuar. "À medida que envelheci, vejo muito mais como o sistema está empilhado. Classe média, classe baixa, pessoas de cor, mulheres e assim por diante estão realmente em desvantagem ”, disse ela. “O ativismo é muito mais importante nessa idade, pois temos experiência de vida suficiente para desafiar um sistema corrupto sem nos preocuparmos com as coisas com as quais uma pessoa mais jovem se preocuparia. Dizer que você é o responsável pelo sistema é tão importante quanto envelhecemos. ”

Mas não está dando o dedo do meio ao sistema o tipo de atitude revolucionária que normalmente associamos à juventude? Não necessariamente. Muitas pessoas com quem conversei descreveram mais complacência, não menos, quando eram mais jovens. Como explicou a engenheira Laurie Green, 51, sua experiência em se tornar vegana aos 40 anos iniciou mudanças dentro dela que continuam a inspirá-la a se levantar contra a injustiça. “Tornar-se vegano tornou-se um despertar para o sofrimento e maus-tratos de todos os seres vivos, não apenas dos animais. Foi um efeito dominó de esperar justiça em nome de todo ser sensível. Depois que percebi que as cartas estão contra essa filosofia, tornei-me 'acordado', se você preferir, e comecei a aplicar minha mentalidade vegana à situação de outras pessoas que me deixaram à esquerda e à direita, que eu não havia pensado duas vezes antes ”. mãe de um jovem biracial pelo qual ela “chutaria portas”, Laurie não é dirigida por uma jovem ingênua. Como muitas outras pessoas que entrevistei, Laurie é uma pessoa madura que possui tanto seu poder quanto a responsabilidade de seus privilégios, algo em que ela cresceu, e não fora, com a idade.

A ministra humanista Trey Capnerhurst, 50, reforçou o quanto mais empoderada e concentrada ela se tornou com a idade. “Fiquei muito mais consciente, enfurecido, agressivo e eficaz em meu ativismo do que quando era mais jovem. Sou mais corajoso e disposto a correr riscos maiores ", disse ela. “Já foi dito que as mulheres na pós-menopausa são as mais perigosas do ativismo, porque não temos mais filhos com que nos preocupar, nossa reputação não é mais um grande problema e nossa energia, não mais focada na reprodução, pode ser aproveitada de maneira eficaz. pela mudança que sempre precisamos, mas tivemos que adiar. ”

O sentimento de Trey está tão fortemente em desacordo com a noção de que, à medida que envelhecemos, naturalmente nos tornamos mais rígidos e desapaixonados, mas é consistente com tantos com quem conversei quando comecei a pesquisar isso. E se educássemos as crianças com a idéia de que a paixão queima mais com a idade, que se espera que sejamos mais ativos e altruístas à medida que envelhecemos e que isso seja complementado com o discernimento que vem com a idade? Como isso mudaria nossas normas culturais e arcos pessoais? Quão mais satisfeitas as pessoas ficariam se soubessem que sempre há um lugar e uma necessidade de suas vozes e contribuições?

Não tenho as respostas para essas perguntas, mas direi uma coisa sobre pessoas como eu, que há muito sobrevivem ao período de "fase" do nosso compromisso: não estamos ociosos esperando para descobrir. Estamos criando ativamente essa nova realidade, onde pessoas de todas as idades podem e devem participar ativamente da criação de um mundo melhor, e estamos comprometidos com isso.

Em outras palavras, se essa é uma fase, não é como a que eu já vi antes.