Tudo começou como a maioria das campanhas da PETA - com um golpe aparentemente gregário. Em 2008, a organização de direitos dos animais ofereceu US $ 1 milhão ao primeiro cientista que pôde criar e comercializar carne in vitro de aves de capoeira criada a partir de algumas células de galinha, e não de um pássaro inteiro.

Mas a proposta da PETA não foi um mero golpe da mídia. Na verdade, estava prenunciando a mudança maciça que acontecia em nosso sistema alimentar - um futuro não muito distante, onde os veganos estão administrando o suprimento global de carne.

Os cientistas tentaram. As equipes da Universidade de Missouri e da Universidade de Maastricht, na Holanda, trabalharam diligentemente, mas o custo de trazer carne cultivada em laboratório, "carne limpa" como é conhecida, era proibitivo. A PETA, disposta a envidar todos os esforços para trazer uma alternativa viável à enorme indústria pecuária, estendeu seu prazo inicial de 2012 para março de 2014.

Ainda assim, ninguém foi capaz de reivindicar o prêmio. Laboratórios de pesquisa e empresas com fins lucrativos foram tentados pela recompensa de um milhão de dólares da PETA; mas eles também enxergaram além disso - a capacidade de "cultivar" carne de laboratório sem o problema inerente de ter um animal ligado a ela revolucionaria nosso sistema alimentar, preparando as bases para uma das mudanças mais profundas que a humanidade já viu. E lucrativo nisso. Se bem-sucedidas, as empresas que produzem carne limpa são tão lucrativas quanto as empresas que lideram a indústria global de quase um trilhão de dólares. Muito provavelmente ainda mais.

No ano passado, a China assinou um acordo de US $ 300 milhões com SuperMeat, Future Meat Technologies e Meat the Future - três produtores israelenses de carne limpa - no que muitos estão achando como um sinal claro de que os dias finalmente estão contados para produtos de origem animal de criação industrial.

Mas como é que fazendeiros e agricultores industriais podem em breve ser substituídos por organizações de direitos dos animais, cientistas éticos e empreendedores veganos?

O primeiro passo para entender essa mudança de 180 graus é olhar para o nosso sistema alimentar atual - e as falhas da industrialização, particularmente no setor pecuário. Maior, mais rápido e mais barato tem sido o mantra do último meio século, mas só é comprovado que, embora a agricultura industrial seja realmente maior e mais rápida, não é melhor. Desde maus tratos a animais e uso indevido de recursos naturais, até nossa predileção por uma dieta carregada de carne, açúcar e gordura processada, não é exagero dizer que temos sorte de ter chegado tão longe. As taxas de obesidade continuam a subir, superando 39% nos EUA, assim como as taxas de diabetes tipo 2, câncer, derrame, doença cardíaca e dezenas de outras doenças que limitam a vida. Estamos nos apagando da história, uma refeição feliz por vez.

A capacidade de "cultivar" carne de laboratório sem o problema inerente de ter um animal ligado a ele revolucionaria nosso sistema alimentar.

E, diz Josh Tetrick, fundador e CEO vegano da JUST (anteriormente Hampton Creek), "precisamos desesperadamente de novas ferramentas". Os problemas geralmente são mais bem resolvidos pelas pessoas que olham de fora. Os vegans, nesse caso, oferecem à indústria da carne novas perspectivas sobre os problemas que não estavam vendo e soluções que provavelmente nunca imaginaram.

APENAS fez um nome para si mesmo com seu Just Mayo e curativos que substituem ovo por proteína de ervilha. Mas a empresa de Bay Area abalou completamente a indústria de alimentos no último verão, quando anunciou planos de ser o primeiro a comercializar carnes e peixes limpos cultivados em laboratório, com preço e sabor competitivos em relação aos seus concorrentes "reais".

O que exatamente é carne "limpa"?

A carne limpa tem sido chamada de carne cultivada em laboratório, carne in vitro e em tubo de ensaio, carne cultivada e até carne de Franken. Mas o paralelo do setor com a tecnologia limpa - uma alternativa sustentável, renovável e ética aos padrões convencionais do setor - parece ter cimentado seu novo apelido. Sem mencionar que o termo serve como uma definição literal para um produto criado na ausência de criação e abate de bilhões de animais todos os anos.

Embora a ciência seja certamente uma inovação, o processo em si é muito menos emocionante do que parece, a menos que você ache assistindo a fermentação de iogurte ou kombucha fermentar excepcionalmente fascinante. Embora a carne limpa não tenha os efeitos probióticos dos alimentos fermentados, ela é cultivada no mesmo processo - as células são cultivadas a partir de um animal, sem danos, e permitidas a crescer. Certas células são mais propensas a fazer isso do que outras, explica Tetrick, e está descobrindo que essa é a parte mais difícil. Tudo depois disso é uma questão de paciência e cuidado adequado.

“Começamos com células animais de alta qualidade. Alimentamos os nutrientes dessas células (água, açúcares, proteínas, gorduras, vitaminas e nutrientes - os mesmos macronutrientes que as vacas obtêm quando comem capim) ”, diz David Kay, chefe da missão e analista de negócios do produtor de carne limpa da Bay Area Memphis Meats . “Quando as células crescem o suficiente, nós as colhemos e elas estão prontas para serem cozidas e preparadas como a carne produzida convencionalmente. Essencialmente, estamos recriando um processo que ocorre naturalmente dentro do corpo de um animal, mas fazendo isso fora do corpo desse animal. "

Ao remover a bagunça de criar, criar, matar e processar animais, a carne limpa também está removendo os riscos mais sérios associados à carne - que, no mercado de carne de hoje, não são apenas as boas e velhas doenças cardíacas e cardíacas do século passado; também existem questões desenfreadas de doenças transmitidas por alimentos, resistência a antibióticos e gripe aviária e suína, para citar alguns. Trabalhar com carne no nível celular também oferece a capacidade de incluir "funcionalidades adicionais", observa Tetrick. Os cientistas também podem cultivar carne com menos gordura saturada ou mais ferro, por exemplo.

Josh Balk, vice-presidente de proteção de animais da The Humane Society dos Estados Unidos, co-fundou a JUST com Tetrick em 2011. Ele diz que foi a primeira empresa de alimentos vista como uma empresa de tecnologia - e que foi um momento crucial para a nossa alimentação fornecem. A APENAS passou mais tempo desenvolvendo ferramentas para identificar novas proteínas, gorduras, polissacarídeos e outros componentes da planta do que praticamente em qualquer outra coisa. (E isso fez muito para revolucionar o sistema alimentar nos últimos anos.) Possui tecnologia patenteada que pode observar todas as cerca de 400.000 espécies de plantas na Terra e identificar novos usos possíveis para cada uma. A tecnologia será usada para produzir melhores produtos JUST, mas a empresa também planeja compartilhá-la (mediante taxa) com qualquer empresa que esteja procurando por novos ingredientes.

"Uma planta que usamos para farinha ou ração animal pode ter muito mais funções do que a que estamos usando atualmente", diz Tetrick. A empresa fornece nomes de códigos secretos para seus projetos de pesquisa, tratando algo tão inocente quanto um feijão mungo como um segredo de segurança nacional protegido. Mas essas ferramentas - e esse entendimento crítico das várias funções de uma planta - estão na vanguarda da redação do futuro dos alimentos, não apenas para a carne, mas, possivelmente, todos os alimentos como os conhecemos, principalmente porque as mudanças climáticas alteram o perfil dos nutrientes e acessibilidade de alimentos comuns. As plantas serão usadas para alimentar células que se transformam em ovos, leite, manteiga e até mesmo produtos vegetais com melhor sabor. Mas eles também serão usados ​​para criar a nova era da carne.

Esses não são os hambúrgueres vegetarianos quebradiços perdidos nas churrasqueiras dos churrascos do Dia do Trabalho no passado.

Balk gosta de usar o advento do carro para explicar o potencial da carne limpa. "É o modelo T", diz ele, "e a agricultura industrial, bem, esse é o cavalo e a carruagem. Quantas pessoas você vê dirigindo pela cidade nesses dias? ”

Do ponto de vista dos direitos dos animais, não há desvantagem em limpar a carne. Enquanto uma tecnologia notável continua a acontecer no lado da planta (Alimentos Impossíveis e Além da Carne lideram com seus hambúrgueres de carne), a carne limpa é um passo mais perto de satisfazer a todos. É o DNA de um bife sem o DOA de uma vaca.

É também essa linha da história que alguns dizem nos puxa firmemente para uma nova era - o início de uma era pós-especismo.

O futuro está limpo

E a indústria da carne está comprando, grande momento. Há o compromisso da China que ganhou as manchetes no ano passado. APENAS diz que também está em negociações com alguns dos maiores produtores de carne do mundo. Os Impossible Foods da Bay Area alcançaram recentemente US $ 396 milhões em captação de recursos. E a Tyson Foods, maior produtor de carne dos EUA, investiu tanto na Memphis Meats quanto na Beyond Meat, a startup de El Segundo, Califórnia, que passou anos criando seu icônico Beyond Burger. É uma empada feita de plantas, mas carnuda o suficiente para enganar carnívoros comprometidos. Enquanto as pessoas costumam criticar rapidamente uma empresa como a Beyond Meat por receber dinheiro da Big Meat, o fundador da Beyond Meat e o vegano de longa data Ethan Brown diz que esse é um passo ainda maior para a Tyson. "É um enorme momento de coragem [para Tyson]", ele me disse em janeiro passado, logo após o investimento da Tyson.

A tecnologia de carnes limpas resolve muitos problemas para a indústria de carnes - do ético ao logístico. E não prejudica a existência de um potencial novo fluxo de receita para a indústria de carnes também.

“Cada vez mais acionistas buscam empresas que promovem a sustentabilidade”, diz Bruce Friedrich, diretor executivo do grupo de políticas e incubadora do Good Food Institute, sediado em D.C.

Embora as vendas de produtos de origem animal estejam em alta, principalmente nos países em desenvolvimento, não há dúvida de que os consumidores aqui nos EUA estão optando por alternativas. O mercado de proteínas à base de plantas ultrapassou US $ 5 bilhões em vendas em 2016, e a maioria das pessoas que compram esses produtos não é vegana. Eles são os flexitaristas, os Tom Bradys do mundo que dependem muito de uma dieta predominantemente baseada em plantas, mas ainda adicionam pequenas quantidades de proteína animal.

Ainda assim, a tecnologia tem seus críticos. Um especialista em alimentos orgânicos com quem conversei que desejava permanecer anônimo disse que simplesmente não pode deixar de lado a idéia de "cultivar" carne sem que ela esteja conectada à terra. "É muito estranho ser realidade", disse ele. “Quero que minha comida venha da natureza, não de um laboratório. E embora [os produtores de carne limpa] pensem que podem replicar o que o processo evolutivo levou milhares de anos para desenvolver, eu sou um cético. "

Foto de Stijn te Strake no Unsplash

É um argumento compreensível; talvez o maior problema com nosso sistema alimentar atual seja o quão distanciado esteja dos alimentos inteiros ainda envoltos em sujeira e suor que deveríamos comer em vez de Doritos. Mas quando se trata de produtos de origem animal, exceto pelo número extremamente pequeno de fazendas onde os animais realmente vivem fora da terra, a maioria dos animais criados para alimentação nunca vê muita, se houver, sujeira ou céu em suas vidas curtas.

E, diz Kay, essa pequena operação agrícola familiar não precisa necessariamente desaparecer. “As fazendas familiares provavelmente desempenharão um papel na alimentação do mundo - mas elas só serão capazes de suprir uma pequena fração da demanda global de carne; portanto, é preciso haver uma maneira de produzir grandes quantidades de carne que sejam deliciosas, sustentáveis, e melhor para o planeta, animais e saúde pública. ”

Friedrich diz que também é importante reconhecer o sofrimento humano no sistema convencional de carne.

"Se você olhar para os relatórios da agricultura industrial, verá que agora temos uma fração do número de criadores de porcos ou galinhas que tínhamos há 10 ou 20 anos", explica ele. “Mesmo com o aumento do número de animais, o número de supostos agricultores que os produzem despencou. Não é a indústria baseada em plantas que está se consolidando; é o Big Ag. ”E isso acontece às custas dos trabalhadores solicitados a fazer mais trabalhos mais rapidamente e por períodos mais longos. Muitas vezes, trabalhadores trazidos para os EUA ilegalmente sem ter para onde ir e ninguém para ajudá-los a encontrar melhores empregos.

As instalações de processamento de frango nos EUA movimentam 140 aves por minuto, o que já afeta significativamente a saúde dos trabalhadores, com condições como túnel do carpo e lesões relacionadas a máquinas em ascensão. Fazendas industriais e matadouros têm algumas das mais altas taxas de ferimentos de trabalhadores, como informou a Autoridade Orgânica.

Mas uma mudança generalizada para carne limpa ou baseada em vegetais não está apenas pretendendo resolver nossos dilemas éticos sobre comer animais. Afasta as questões ambientais muito sérias relacionadas à produção pecuária que se tornaram consideravelmente prementes nos últimos anos. Remover a criação de bilhões de animais todos os anos reduziria drasticamente as emissões de metano. O metano é responsável por cerca de 10% dos gases que contribuem para a mudança climática, de acordo com a EPA, e a maioria pode ser rastreada até animais de criação. Há também a derrubada da floresta tropical em vários países para o cultivo de alimentos para esses animais. Monocrops dependentes de herbicidas são extremamente prejudiciais ao planeta, causando poluição do ar e das vias navegáveis, perda de flora e fauna nativas e ameaças aos habitats dos polinizadores. Sem as abelhas, um dos polinizadores mais importantes, perderíamos quase um terço do nosso suprimento atual de alimentos.

Existem também os pedágios ambientais do transporte - de culturas e animais. Existe a enorme quantidade de água direcionada para animais, energia e terra. "É um sistema altamente ineficiente", diz Friedrich.

"Esperamos que nosso processo seja significativamente melhor para o meio ambiente, os animais e o bem-estar humano", diz Kay. "Ambientalmente, esperamos que nosso processo exija até 90% menos emissões de terra, água e gases de efeito estufa do que a carne produzida convencionalmente".

A carne limpa também pode fazer parte da próxima onda na agricultura urbana, com operações baseadas na cidade - “cervejarias de carne” - produzindo carne fresca, aves ou peixe em armazéns, em vez de lotes rurais, reduzindo o tempo de transporte para minutos, em vez de dias.

“Em escala, nosso processo ocorrerá em instalações semelhantes às cervejarias de cerveja”, diz Kay.

“Você pode imaginar-nos oferecendo visitas públicas a essas instalações, o que ofereceria um grau de transparência sem precedentes à produção de carne. Quando foi a última vez que você foi convidado a visitar um matadouro?

Os veganos estão chegando

À medida que mais pessoas agora vivem em cidades do que em áreas rurais, a fazenda bucólica do país está se tornando um componente menos realista do suprimento de alimentos - seja carne, ovos, laticínios ou plantas. Em muitos casos, essas pequenas fazendas familiares foram substituídas por megafarmas industriais. Para os pequenos agricultores que permanecem, a cidade é o novo país. As operações agrícolas que continuam se aproximando ou se posicionando dentro dos centros das cidades não apenas tornam mais acessível a comida local fresca, mas, no caso de plantas em crescimento, trazem espaços verdes de limpeza do ar para paisagens urbanas sem cor e sem brilho. Minha cidade natal na Pensilvânia, Pittsburgh, anunciou recentemente que está abrindo os portões para o maior lote agrícola rural do país, do outro lado do rio, a partir de um centro enegrecido por décadas pela poluição das siderúrgicas da virada do século. Enquanto Pittsburgh e outras grandes cidades dos EUA aproximaram os mercados de agricultores e fazendas urbanas de suas comunidades, é uma gota no balde de como serão as cidades do futuro.

"As duas grandes questões em que grande parte das empresas estão focadas: como alimentamos 9 bilhões de pessoas até 2050 e como lidamos com as mudanças climáticas", diz Friedrich. "A tecnologia alimentar e a carne limpa são a resposta para ambas as perguntas."

O chef e apresentador de televisão Cat Cora concorda. “É definitivamente emocionante que essa tecnologia revolucionária possa mudar completamente a maneira como produzimos e consumimos carne”, diz ela. "Apesar das tendências atuais e do aconselhamento médico apoiado em pesquisas de adoção de uma dieta mais baseada em vegetais, o consumo de carne tradicional apenas parece estar aumentando".

Friedrich diz que essas novas tecnologias são exponencialmente mais eficientes que a agricultura convencional. E ele observa que as pessoas comem carne "apesar de como é produzida, não por causa de como é produzida".

E essa é uma distinção crítica. Tetrick também aponta isso - observando que ele é vegano, mas não porque ele não gosta do sabor da carne. Existem muitos veganos como ele. Ele não gosta do sistema; ele não gosta do sofrimento. Ele está convencido de que a maioria das pessoas - mesmo o pai dele, por exemplo - não saberia a diferença se o sanduíche ou a pepita de frango de fast-food normais fossem feitos com carne limpa. E, na maioria das vezes, eles provavelmente não se importariam. A maioria das pessoas, diz ele, quer fazer a escolha mais ética e responsável possível, mas "não querem desistir de seus confortos".

Então, por que não comemos mais alimentos à base de plantas que têm gosto de carne?

“Os produtos e restaurantes veganos estão se abrindo para a esquerda e para a direita, e os chefs tradicionais também oferecem mais opções à base de plantas em seus menus”, diz Cora.

As inovações que acontecem naquele espaço são, em alguns aspectos, ainda mais impressionantes do que o cultivo de carne a partir de células. A carne é um ponto final óbvio quando você pega células de galinha e as cultiva - você terá algo parecido com carne de frango. Mas e quanto a tomar ervilhas, beterrabas e cocos e fazê-los provar de forma convincente, como Beyond Meat fez com o Beyond Burger? Ou empada à base de soja da Impossible Foods? Esses não são os hambúrgueres vegetarianos quebradiços perdidos nas churrasqueiras dos churrascos do Dia do Trabalho no passado. Para todos os efeitos, é carne, só que é feita a partir de plantas. Para o consumidor, não é nada menos que pura alquimia.

Os problemas geralmente são melhor resolvidos por pessoas que olham de fora. Os vegans, nesse caso, oferecem à indústria da carne novas perspectivas.

"A idéia de uma dieta alimentar completa faz parte da conversa há décadas", diz Friedrich, "mas ainda é apenas um quarto de 1% do mercado. O consumo de carne está agora voltando aos máximos históricos de todos os tempos. ”

Embora os hambúrgueres à base de plantas sejam bons o suficiente para muitos consumidores, eles podem não ser capazes de satisfazer a todos. Pelo menos, não em todas as refeições.

E a carne limpa é outra vitória para os defensores dos alimentos limpos: poderia acabar com as culturas geneticamente modificadas, como milho, soja, alfafa e canola. A maioria dessas culturas é cultivada para alimentação animal e, embora haja controvérsia sobre se a tecnologia de modificação de uma semente é segura, a grande maioria dos OGMs é modificada com um objetivo: tolerar aplicações pesadas de herbicidas e pesticidas.

O uso do Roundup, o herbicida mais vendido produzido pela gigante agroquímica Monsanto, com sede em St. Louis, aumentou para 9,4 milhões de toneladas em todo o mundo desde que foi introduzido na década de 1970.

O glifosato e outros produtos químicos agrícolas foram associados a riscos para a saúde humana - a Organização Mundial da Saúde classificou o glifosato como um possível carcinógeno humano em 2015. Sua eficácia também foi posta em causa. As ervas daninhas desenvolveram resistência ao herbicida depois de apenas algumas gerações, fazendo com que os agricultores aumentassem suas aplicações ou recorressem a produtos químicos mais fortes.

“Substituir a carne industrial por carne limpa é uma vitória colossal para a extração de OGM [e seus herbicidas associados] do mercado”, diz Friedrich.

Ao substituir a necessidade de alimentar um novilho de 1.200 quilos todos os dias e apenas alimentar as células que produzem a carne, a carne limpa também elimina a necessidade de antibióticos, outra grande preocupação para a saúde. Os agricultores começaram a adicionar antibióticos à carne por volta de 1950, quando perceberam que os medicamentos usados ​​para combater a infecção tinham um efeito colateral interessante: ajudam os animais a ganhar peso rapidamente. Hoje, aproximadamente 80% do suprimento de antibióticos do país são direcionados à produção animal, e essa prática está causando um efeito colateral próprio: resistência a antibióticos. A exposição rotineira a antibióticos em nosso suprimento de alimentos levou as bactérias a se tornarem resistentes a antibióticos comuns e até a alguns dos mais potentes antibióticos de último recurso disponíveis.

Em seu livro recente, nomeado em homenagem à sua organização de direitos dos animais, Mercy for Animals, fundador e diretor executivo Nathan Runkle conta a história de uma vitória que mudou a história que teve com a Nestlé, a maior empresa de alimentos do mundo, depois que seu grupo postou um vídeo secreto implicando uma Nestlé fornecedor de laticínios.

"Nenhuma empresa do tamanho da nossa deve ter fornecedores que violem leis, se comportando de forma irresponsável ou infligindo dor e sofrimento, e estamos determinados a que isso nunca mais aconteça", lembra Runkle, lembrando um executivo da Nestlé em uma reunião. "Podemos administrar uma empresa dizendo que temos um código ético forte, mas se ele não for mantido nos níveis mais baixos, fracassamos. Então, depois de nos encontrarmos com você ... contratamos auditores independentes em toda a cadeia de fornecimento de laticínios para encontrar as falhas no sistema. Visitamos dezenas de fazendas em vários estados e, infelizmente, encontramos muitas. ”

A situação resultou em uma grande mudança - não apenas para os animais da Nestlé, mas para milhões de animais de fazenda. Mais do que isso, ajudou a preparar o cenário para o que se tornou uma prática comum - os ovos sem gaiola agora são a norma e os fornecedores são mantidos com padrões mais altos a cada ano. Apenas no ano passado, a Nestlé anunciou que estava se retirando da Grocery Manufacturers Association por “questões nutricionais fundamentais”. Nos últimos anos, a Nestlé mudou-se para mais transparência, apoiou a rotulagem nutricional adicional e, mais recentemente, a empresa Sweet Earth Foods, baseada em plantas. É difícil imaginar a Nestlé chegando a esse lugar sem seu relacionamento com a Mercy for Animals.

Hoje, a maioria dos principais produtores de alimentos do país, em todos os setores, fez mudanças significativas para melhorar a vida de bilhões de animais de criação. Centenas de fornecedores se afastaram de práticas agrícolas controversas, como caixas de gestação para porcas ou gaiolas para galinhas poedeiras. Os padrões humanos também se tornaram um componente-chave do Programa Orgânico Nacional do USDA. E no centro de todas essas mudanças estão as negociações com grupos de direitos dos animais, como Mercy for Animals e PETA - organizações iniciadas e dirigidas por veganos.

A Mercy for Animals de Runkle pode ser creditada com muitas das vitórias que vimos em torno de melhorias para galinhas na última década. Seus trabalhadores disfarçados capturaram alguns dos vídeos mais vistos de abuso e práticas controversas na agricultura industrial, levando a enormes mudanças entre empresas como a Nestlé. O trabalho da organização para educar os consumidores também resultou em inúmeras vidas de animais sendo poupadas e contribuiu para a inclinação da geração do milênio para uma dieta baseada em plantas. O programa Choose Veg do grupo diz que atingiu mais de 250.000 consumidores ansiosos por reduzir o consumo de carne.

O trabalho de Balk com a Humane Society abriu recentemente opções baseadas em plantas aos principais fornecedores de serviços de alimentação do país para hospitais, restaurantes, faculdades e universidades; e há poucas dúvidas de que ele receberá carnes limpas nos menus assim que estiverem disponíveis também. A segunda-feira sem carne se tornou uma força da natureza nos EUA e em todo o mundo - no ano passado, 15 escolas do Brooklyn anunciaram que começariam a observar a campanha. A segunda-feira sem carne começou a promover os benefícios ambientais de abandonar a carne um dia por semana e chegou aos escritórios do governo, às principais lanchonetes das empresas da Fortune 500 e a alguns dos maiores distritos escolares do país. Algumas escolas, incluindo uma do outro lado do rio Hudson, em Manhattan, tornaram-se completamente veganas.

Tetrick espera que ele volte a comer carne regularmente, só que nunca de um animal - pelo menos não no sentido tradicional. Virá de uma célula ou duas de uma pena de galinha, ou talvez um esfregar na orelha de um porco.

"A solução para as grandes crises globais - isso é carne limpa. São plantas ”, diz Friedrich. “A carne é apenas lipídios, aminoácidos, minerais e água. Não há nada na carne que não possamos recriar de uma maneira melhor. "

"As pessoas querem carne", diz Tetrick, "então vamos dar a elas".

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